Adolescentes, presa fácil para los narcos

Los usan como mulas, para cruzar mochilas llenas de droga o pasar gente
2013-05-05T00:00:00Z Adolescentes, presa fácil para los narcosPerla Trevizo La Estrella De Tucsón Arizona Daily Star
May 05, 2013 12:00 am  • 

Fernando Real odiaba que su madre tuviera trabajos donde le pagaran el salario mínimo y que casi no le alcanzara para los 100 dólares de renta de la habitación que compartían.

"Algunas veces tenemos comida en el refri, otras veces no", comentó el joven de 17 años, quien es nacido en Estados Unidos.

Por eso, cuando unos hombres que conoció en un antro en Agua Prieta le preguntaron si quería hacer dinero fácil, no lo dudó.

Para cuando empezó a cuestionar su decisión, le apuntaron a la cabeza con un AK-47 y le dijeron: "Esto no es un juego".

Entonces dejó de poner todo en duda.

Se convirtió en uno de decenas de miles de niños en México que trabajan de alguna manera para los narcotraficantes, de acuerdo a la Red por los Derechos de la Infancia en México, una coalición de más de 60 organizaciones civiles.

El reclutamiento de menores de edad para traficar drogas a los Estados Unidos no es algo nuevo, pero es una práctica que está creciendo en Arizona.

La semana pasada, unos agentes de la Patrulla Fronteriza de Nogales que estaban trabajando en el puesto de control de la Interestatal 19 al Sur de Amado, aprehendieron a cuatro jóvenes que intentaron contrabandear heroína en una camioneta de pasajeros, de las llamadas shuttle.

Según un comunicado de prensa, los agentes revisaron las maletas de una pasajera de 15 años, que "se comportó nerviosamente durante el interrogatorio", y encontraron paquetes de heroína.

Luego de revisar a todos en la camioneta, los agentes detuvieron a cuatro adolescentes de entre 15 y 17 años que llevaban paquetes de heroína escondidos debajo de la pretina. Las drogas pesaban casi 8 libras y tenían un valor comercial estimado de 90 mil dólares.

Las adolescentes, dos ciudadanas americanas y dos mexicanas, fueron entregadas a la Oficina del Sheriff del Condado de Santa Cruz.

El número de menores procesados por el contrabando de drogas en los puertos de Arizona se disparó de 67 en el año fiscal 2008 a 125 en el 2009. El número ha oscilado desde entonces, pero no ha caído por debajo de 100, y alcanzó un máximo de 157 en el 2011.

Y en los puertos de entrada, el número de aprehensiones que ha hecho la Patrulla Fronteriza de menores acusados de violar las leyes federales de drogas casi se duplicó de 117 en el año fiscal 2011 a 226 en el 2012. Los oficiales de Aduanas y Protección Fronteriza (CBP, por sus siglas en inglés) dijeron que no hay datos similares de años anteriores.

La mayoría de los jóvenes tienen 16 y 17 años. Pero algunos tienen apenas 12.

Los menores son utilizados como mulas, cargando mochilas llenas de marihuana a través del desierto o de drogas más fuertes que tienen un mayor valor en el mercado por los puertos de entrada.

No hay buena manera de documentar la magnitud del problema, dijo David Shirk, profesor asociado de Ciencias Políticas de la Universidad de San Diego, pero la evidencia anecdótica indica que en los últimos años, los adolescentes en México han sido reclutados con mayor frecuencia para formar parte de una actividad organizada.

No sólo son más fácilmente influenciables que los adultos, debido a que todavía están en desarrollo, comentó, sino que la mala economía ha hecho las cosas más difíciles.

Durante más de un año, Fernando ayudó a transportar cargas a casas protegidas en la región y a "pollos", personas que cruzaron la frontera ilegalmente.

Posó en fotos con pilas de dinero.

Se sentía intocable.

Él habla con orgullo de haber sido capaz de evadir a oficiales de Aduanas en los puertos de entrada y de haber mantenido la calma cuando los agentes de la Patrulla Fronteriza sospechaban de él.

"Sentía que era Superman, que era invencible", dijo desde su casa en Agua Prieta.

Pero su suerte comenzó a cambiar el año pasado.

Lo apresaron por primera vez en febrero del 2012 cerca de Bisbee, con cinco personas indocumentadas en el vehículo que conducía.

Fue entregado al Departamento de Servicios de Protección del Menor (Child Protective Service, CPS) y con la ayuda del Consulado de México regresó a Agua Prieta con su madre.

Su mamá no tenía idea de en qué andaba su hijo.

"Sentí que mi mundo se derrumbó", dijo Susana Real.

Real trata de ser amiga de su hijo, de mostrarle lo bueno y lo malo para que él vea por sí mismo lo que le puede pasar.

Si no para, comentó, "voy a terminar viéndolo muerto o en la cárcel".

Fernando no ha podido encontrar un trabajo al otro lado de la frontera, en Douglas. Sólo terminó la escuela secundaria y no se puede inscribir en una preparatoria porque su madre tiene que firmar documentos, y ella no puede cruzar.

Ella ha trabajado en hoteles, restaurantes y camiones de comida en Agua Prieta, pero no es suficiente.

Esta vez lo sacaron de un shuttle con 3 libras de marihuana sujetas a su espalda.

Una vez más, fue entregado al CPS y regresó a donde su madre.

En un momento dado, se llegó a ganar hasta mil 500 dólares en un solo día. Se compró zapatos de 300 dólares, camisas de 60 dólares, tan sólo para regalarlos. Se compró un Pontiac Sunfire 1993 y un Jeep Cherokee 1993, los cuales destruyó.

De todo el dinero que ganó, sólo le quedan unas pocas camisas y pantalones.

Fernando está esperando hasta cumplir los 18 años en julio para obtener un diploma equivalente al de la preparatoria y alistarse en el Ejército. Él dice que es gracias a su madre que quiere cambiar su vida.

"Si mi mamá hubiera dejado de estar a mi lado", comentó, "probablemente no estaría aquí contando esta historia".

Contacta a Perla Trevizo en ptrevizo@azstarnet.com o al 573-4213. En Twitter: @Perla_Trevizo.

AGUA PRIETA, Sonora - Fernando Real hated to see his mother work minimum-wage jobs and barely scrape enough to pay the $100 rent for the room they shared.

"Sometimes we have food in the fridge, sometimes we don't," says the 17-year-old.

When men he met at a club in Agua Prieta asked the U.S.-born Fernando if he wanted to make easy money, he didn't hesitate.

When he did start to second-guess his decision, he had an AK-47 pointed at him and was told, "This is not a game."

His mind was made up.

He became one of tens of thousands of kids in Mexico employed in some way by drug traffickers, according to the Child Rights Network in Mexico, a coalition of more than 60 civil organizations.

The act of recruiting minors to smuggle drugs into the U.S. is not new, but the practice is growing in Arizona.

Last week Nogales Border Patrol agents working at the Interstate 19 checkpoint south of Amado caught four juveniles trying to smuggle heroin on a commercial shuttle.

The agents searched the bags of a 15-year-old passenger who "behaved nervously during questioning," the news released said, and found bundles of heroin.

After everyone on the shuttle was checked, agents had four teenage girls, between 15 and 17 years old in custody with bundles of heroin tucked into their waistbands. The drugs weighed nearly 8 pounds and had an estimated street value of $90,000.

The teens - two U.S. citizens and two Mexican nationals- were turned over to the Santa Cruz County Sheriff's Office.

The number of juveniles prosecuted for smuggling drugs through the ports of Arizona jumped from 67 in fiscal year 2008 to 125 in 2009. The numbers have ebbed and flowed since but have not dropped below 100, reaching a high of 157 in 2011.

And in between the ports of entry, the number of Border Patrol apprehensions involving minors charged with a violation of federal drug laws nearly doubled from 117 in fiscal year 2011 to 226 in 2012. There is no comparable data for previous years, Customs and Border Protection officials said.

Most of the kids are 16 and 17. Some are as young as 12.

Juveniles are used as foot mules, carrying backpacks full of marijuana through the desert or harder drugs with higher street value through ports of entry.

There's not a good way to document the extent of the problem, said David Shirk, associate professor of political science at the University of San Diego, but anecdotal evidence shows teens in Mexico have been recruited for organized activity more frequently in recent years.

Not only are they more easily influenced than adults because they are still developing, he said, but the bad economy has made things more difficult.

For more than a year, Fernando helped drive loads to safe houses in the region and transported "pollos," people who crossed the border illegally.

He posed for pictures with stacks of money.

He felt untouchable.

He talks with a sense of pride of being able to evade CBP officers at the ports of entry and keeping his cool as Border Patrol agents suspected him.

"I felt I was Superman, that I was invincible," he said from his home in Agua Prieta.

But his luck started to run out last year.

He was first caught in February 2012 near Bisbee with five people without legal status inside a car he was driving.

He was turned over to Child Protective Services and with the help of the Mexican Consulate returned to his mother in Agua Prieta.

His mother had no idea what he had gotten himself into.

"I felt like my world fell apart," Susana Real said.

Real tries to be her son's friend - to show him the good and bad and let him see for himself what that will do to him.

If he doesn't stop, she said, "I'm going to end up seeing him dead or in prison."

Real blames herself.

She moved to Oregon in 1985, where two of her children, including Fernando, were born and went to school. She decided to return to Mexico in 2009 to help take care of her mother in the western Mexican state of Nayarit.

She was living illegally in the United States, and it had gotten a lot harder to find work, so she figured it was for the best.

After spending all of her savings on her mother's care, she heard about Agua Prieta, a small town of about 70,000 people that has largely escaped the drug violence plaguing many border towns in Mexico, and decided to move there with her youngest son.

But life has been a lot harder than she expected.

Fernando hasn't been able to find a job across the border in Douglas. He only finished middle school and can't enroll in high school because his mother needs to sign the paperwork, and she can't cross.

She has worked in hotels, restaurants and food trucks.

But it's not enough.

This time he was pulled out of a commercial shuttle van with 3 pounds of marijuana strapped to his back.

Once again, he was turned over to CPS and returned to his mother.

At one point he made up to $1,500 in just one day. He bought $300 shoes, $60 shirts, only to give them away. He bought a 1993 Pontiac Sunfire and a 1993 Jeep Cherokee, which he wrecked.

He only has a few shirts and pants to show for all the money he made.

Fernando is waiting to turn 18 in July to get his high-school equivalency diploma and enlist in the Army. He credits his mother for wanting to turn his life around.

"If my mom hadn't stuck by my side," he said, "I probably wouldn't be here telling you this story."

Contact reporter Perla Trevizo at ptrevizo@azstarnet.com or at 573-4213. On Twitter: @Perla_Trevizo

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