Colegio Pima, del lado de los Soñadores

2013-03-07T06:00:00Z 2014-08-05T10:51:54Z Colegio Pima, del lado de los SoñadoresCarol Ann Alaimo La Estrella De Tucsón Arizona Daily Star

El sueño de una educación superior accesible está a punto de convertirse en realidad para algunos inmigrantes indocumentados que viven en el Condado Pima.

Decenas de inmigrantes ovacionaron a la Mesa Directiva del Colegio Comunitario Pima (PCC, en inglés) cuando acordó reducir la matrícula a los estudiantes Dreamers (o Soñadores) que puedan comprobar que han vivido en el Condado por lo menos un año. La Mesa Directiva tomó esta atrevida decisión el 27 de febrero en una reunión que se realizó en El Pueblo Neighborhood Center.

El cambio reducirá para los Soñadores el costo de una matrícula universitaria de tiempo completo de 9 mil dólares a 2 mil dólares al año. Se espera que el cambio entre en efecto a tiempo para el próximo semestre.

Los estudiantes que no son residentes de Arizona pagan la suma más alta por asistir al PCC. Hasta la fecha, el Colegio también les ha cobrado a los estudiantes indocumentados dicha cantidad mayor, aunque hayan vivido en el estado por años.

Como resultado, muchos no podían estudiar tiempo completo, o en absoluto, sin importar qué tan bien les hubiera ido en la preparatoria.

"Esto me cambiará la vida", dijo Ana Rodríguez, de 20 años, una de las casi 150 personas que asistieron a la reunión.

Rodríguez, quien vino de Nogales, Sonora, a Tucsón cuando tenía 8 años, contó una historia similar a la que muchos compartieron con la Mesa del PCC.

Ella se graduó de la preparatoria Amphitheater High School en 2011 con un promedio de rendimiento escolar (GPA) de 4.3 -lo cual equivale a una A. Se le ofrecieron aproximadamente 10 mil dólares en becas para que asistiera como estudiante de tiempo completo al PCC por dos años. Sin embargo, comentó que no pudo aceptar la ayuda porque no tenía número de seguro social.

A su familia sólo le alcanzaba para que estudiara tiempo parcial, y a ese ritmo se hubiera demorado cinco años para graduarse de un programa de dos años. La frustración causa que muchos inmigrantes jóvenes abandonen el estudio, comentó.

Se encontraban algunos educadores locales entre las personas que le urgieron a la Mesa Directiva que realizara el cambio.

"Realmente creo que este es un momento decisivo para nuestra comunidad, dijo Manuel Isquierdo, superintendente del Distrito Escolar Unificado de Sunnyside (Sunnyside Unified School District).

Él pronostica que si la educación superior se vuelve más accesible para los estudiantes inmigrantes, el índice de deserción escolar bajará y el rendimiento académico mejorará en su distrito.

Saul Ostroff, un consejero vocacional de Pueblo Magnet High School, dijo que todo el condado se beneficiaría económicamente si hay más trabajadores educados que pagan impuestos más altos.

La decisión del colegio convirtió al PCC en el segundo distrito universitario de Arizona en reducir las matrículas a los jóvenes inmigrantes que estén cubiertos por un programa federal que les ofrece permisos de trabajo y una suspensión de deportación renovable que dura un periodo de dos años.

El sistema colegial del Condado Maricopa, el cual comprende 10 instituciones, fue el primero en adoptar la medida. Las tres universidades públicas del estado, incluyendo a la Universidad de Arizona, interpretaron la ley de manera diferente y no les ofrecerán descuentos a dichos estudiantes.

El programa de Acción Diferida para los Llegados en la Infancia busca ayudar a los Soñadores que entraron al país antes de cumplir los 16 años. Los candidatos a dicho programa deben ser estudiantes actualmente o tener un diploma de preparatoria o un GED, además de no haber sido encontrados culpables de un delito grave, entre otros requisitos.

Los defensores de los inmigrantes dicen que hasta cuatro mil Dreamers viven en el Condado Pima, aunque no está claro cuántos son aptos para el nuevo programa federal.

La Mesa Directiva del PCC votó 4 a 1 a favor del cambio. El directivo Scott Stewart, quien fue el único en oponerse a la medida, dijo que el PCC debería investigar más el posible impacto del cambio antes de tomar una decisión.

Contacta a Carol Ann Alaimo al calaimo@azstarnet.com o al 573-4138.

Dreams of an affordable higher education are about to come true for some young illegal immigrants who live in Pima County.

Dozens of them cheered Pima Community College's Governing Board when it agreed to lower tuition for Dreamer students who can prove they've lived in the county for at least a year. The board took the bold move Feb. 27 at a meeting at El Pueblo Neighborhood Center.

The change slashes the cost of a full-time college education from more than $9,000 to about $2,000 a year for such students. It is expected to take effect in time for the fall semester.

The higher rate is what nonresidents of Arizona must pay to attend PCC. Until now, the college also has charged undocumented students at the higher rate, even if they've lived in the state for years.

That left many unable to pursue a college degree on a full-time basis, if at all - no matter how well they had done in high school.

"This will change my life," said a beaming Ana Rodriguez, 20, after the vote witnessed by 150 or so people who packed the meeting.

Rodriguez, who came to Tucson from Nogales, Sonora, as an 8-year-old, told a story similar to many heard by PCC's board.

She graduated from Amphitheater High School in 2011 with a 4.3 grade-point average - equivalent to an A-plus - and was offered about $10,000 in scholarships to attend PCC full-time for two years. She couldn't accept because she lacked a Social Security number, she said.

Until now, part-time classes were all her family could afford, and at that rate, it would have taken five years to graduate from a two-year program. Many young illegal immigrants in that situation end up dropping out in frustration, she said.

Local educators were among those who urged the college's board to adopt the change.

"I truly believe this is a defining moment for our community," said Manuel Isquierdo, superintendent of the Sunnyside Unified School District.

He predicted lower drop-out rates and higher academic achievement in his district if college becomes more affordable for immigrant children.

Saul Ostroff, a career counselor for Pueblo Magnet High School, said the whole county would benefit economically from having more educated workers paying higher taxes.

Wednesday's vote makes PCC the second community college district in Arizona to offer in-state tuition to young illegal immigrants covered by a federal program that offers them work permits and renewable, two-year reprieves from deportation.

Maricopa County's 10-college system was the first to adopt the approach. The state's three public universities, including the University of Arizona, are interpreting the law differently and do not give tuition discounts to such students.

The Deferred Action for Childhood Arrivals program, aims to help Dreamers, those who entered the country before age 16. Candidates also must be in school or have a high school diploma or GED, have no felony convictions and meet a number of other requirements.

Immigrant advocates say Pima County is home to as many as 4,000 Dreamers, though it isn't clear how many qualify for the new federal program.

PCC's board voted 4-1 in favor of the change. Board member Scott Stewart, who cast the lone vote against the measure, said PCC should seek more information about the potential impact before agreeing to the move.

Contact reporter Carol Ann Alaimo at calaimo@azstarnet.com or at 573-4138.

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