Desde Tucsón: Crecen y triunfan con el poder del pueblo

2013-08-29T00:00:00Z 2013-08-29T07:29:56Z Desde Tucsón: Crecen y triunfan con el poder del puebloOpinión por Ernesto Portillo Jr. La Estrella De Tucsón Arizona Daily Star

La secundaria Challenger no sólo es la casa de las campeonas de la Liga Infantil de Softbol. También lo es de un equipo de campeones académicos.

El equipo de gobierno y civismo de la escuela, conocido como We the People (Nosotros, el pueblo), ganó en mayo una mención honorífica en una competencia nacional de la Universidad George Mason de Virginia, a las afueras de Washington, D.C. Era su primera participación en este torneo.

"Fue increíble", dijo David López, miembro de la tribu Tohono O'odham, quien tiene 13 años y es alumno de octavo grado.

A principios de agosto, mucha gente en Tucsón celebró la victoria del equipo de Sunnyside de la Liga Infantil de Softbol, el cual ganó el campeonato internacional en la categoría femenil de 12 años y menores. Seis niñas de ese equipo son alumnas de Challenger.

Pero eso no los opaca, 12 alumnos de esta escuela del sur de Tucsón obtuvieron premios en cuatro de las seis categorías de la competencia, la cual se centra en conocimientos sobre el gobierno de Estados Unidos, la Constitución, las resoluciones de la Suprema Corte y la historia política del país. Para los estudiantes, de los cuales prácticamente ninguno había viajado antes a la capital, el evento fue trascendental en sus vidas.

"Nos unió", dijo Victoria Polanco, de 13 años, quien fue a Washington en mayo.

Estos alumnos de Challenger quieren repetir la experiencia a finales de este año escolar, pero acompañados por más estudiantes y trayendo aún más premios y elogios.

"El próximo año nos queremos traer los seis trofeos", dijo Joelle Campa, de 13 años y alumno de octavo quien también compitió.

Estos jóvenes bajo la tutela de la maestra Norma Higuera son un grupo impresionante. El viernes 23 de agosto, en su primer periodo de clases, los estudiantes -casi todos latinos o miembros de los Tohono O'odham- hablaban de forma enérgica sobre un filósofo político preevolucionario que influenció a los líderes de las 13 colonias.

"¿A qué se refería John Locke cuando hablaba del estado natural, los derechos naturales y el contrato social?", preguntó la profesora Higuera a un grupo de aproximadamente 30 alumnos de sexto, séptimo y octavo.

Un jardín de manos alzadas brotó.

Higuera ha impartido clases de estudios sociales durante 12 años, todos en Challenger, escuela que se sitúa en Elvira, un barrio ahogado por el ruido de los aviones que entran y salen del Aeropuerto Internacional de Tucsón.

En los últimos cinco años ha dado clases de civismo, lo que se ha convertido en su pasión. Esta materia pudiera volar sobre las cabezas de la mayoría de la gente: los Artículos de la Confederación, la Convención Constitucional, la Declaración de Derechos.

"Esto nunca ha sido relevante... los ciudadanos norteamericanos se han privado de sus derechos por su ignorancia sobre el funcionamiento de su gobierno", dijo Higuera.

Imágenes y palabras escritas se exhiben en las paredes de los salones, reflejando lecciones cívicas pasadas y actuales. Sus alumnos no sólo aprenden a entender y apreciar el civismo sino a articular sus ideas y expresarlas de forma clara y fuerte, así como a desarrollar y poner en práctica el pensamiento crítico.

Uno de los resultados, dijo Higuera, es que los estudiantes se vuelven más seguros de sí mismos y más fuertes.

Los propios alumnos saben que algunos de sus amigos consideran la clase de gobierno como "nerd", pero ellos dicen que es divertida.

Y más que diversión, le encuentran valor a la clase. Entienden que entre más sepan, más fuertes son.

"La gente debería de saber acerca de nuestra historia y la Constitución de Estados Unidos", dijo Gage Pablo, estudiante Tohono O'odham de octavo grado que espera competir en Washington el próximo mes de mayo.

Para volver a participar en la competencia nacional, los estudiantes deberán competir primero por representar al estado, como lo hicieron el año pasado. También tienen que recaudar junto con sus familias miles de dólares para hacer el viaje.

Para el viaje de mayo pasado juntaron 27 mil dólares en 10 semanas, principalmente de instituciones que donan y de personas que los apoyaron para pagar los gastos de los 12 jóvenes. Para el próximo año esperan que sean 30 alumnos los que hagan el viaje.

Para eso están vendiendo dulces y galletas y realizando lavados de carros, dijo Alex Romero, quien está en su primer año de esa clase.

Sin embargo, ellos saben que tienen que ir más allá de la morralla. Si logran un puesto para el concurso en Washington necesitarán grandes contribuciones de particulares, empresas y organizaciones cívicas.

"Estamos trabajando de forma más inteligente este año", dijo Higuera.

Si tú puedes ayudar, por favor contacta a Norma Higuera en normahi@susd12.org.

Ernesto "Neto" Portillo Jr. es editor de La Estrella de Tucsón. Contáctalo al (520) 573-4187 o en netopjr@azstarnet.com.

ENGLISH

Challenger Middle School is not only home to Little League Softball champions. It is home to an academic team of champions.

The school's government and civics team, known as We the People, earned honorable mention in a national competition in May at George Mason University in Virginia, outside of Washington, D.C. - in its first-ever competition.

"It was amazing," said David Lopez, a 13-year-old Tohono O'odham eighth-grader.

Earlier this month, much of Tucson celebrated the victory of the Sunnyside Little League Softball team, which won the international championship in its age group. Six girls on the team attend Challenger.

But not to be overshadowed, 12 students from the south-side school collected awards in four of the six categories, all of which center on knowledge of the Constitution, government, U.S. Supreme Court rulings and U.S. political history. For the students, virtually all of whom had never flown before or visited the U.S. capital, the event was seminal in their young lives.

"It brought us all together," said Victoria Polanco, 13, who traveled to Washington in May.

At the end of the school year, these Challenger students want to repeat the experience, accompanied by more classmates, and return with more hardware and accolades.

"Next year we want to bring all six trophies," said Joelle Campa, a 13-year-old eighth-grader who also competed.

The students, under the tutelage of teacher Norma Higuera, are an impressive group. Friday, in their first-period class, the students - nearly all of whom are Latino and Tohono O'odham - spoke vigorously about a prevolutionary political philosopher who influenced the leaders of the 13 colonies.

"What did John Locke mean when he talked about the state of nature, natural rights and the social contract?" Higuera asked the class of nearly 30 students in the sixth, seventh and eighth grades.

A forest of hands sprouted.

Higuera has been teaching social studies for 12 years, all at Challenger, a school in the Elvira neighborhood, under the flight path of Tucson International Airport.

For the past five years she has taught civics, which has become her passion. The subject matter would fly over the heads of most people - Shay's Rebellion, Articles of Confederation, the Constitutional Convention, the Bill of Rights.

"Never has it been so critical...that American citizens have become disenfranchised for their lack of knowledge how their government works," Higuera said.

Images and words posted are posted on the classroom's walls, reflecting past and current civic lessons.

Her students not only learn to understand and appreciate civics, but they learn to articulate their thoughts in clear, strong voices, and to develop and use critical thinking skills.

One result, Higuera said, is that the students gain confidence in themselves and empower themselves.

The students themselves acknowledge that some of their friends consider the government class "nerdy," but they say it's fun.

More than fun, the students see value in the class. They understand that gaining knowledge strengthens them.

"People should know about our U.S. history and Constitution," said Gage Pablo, an eighth-grade Tohono O'odham student who hopes to compete in Washington next May.

To return to the national competition, the students will compete to represent the state, as they did last year. The students and their families also have to raise thousands of dollars to travel.

For the trip in May they earned $27,000, primarily through fundraisers and from individuals, in 10 weeks to pay for the 12 students. Next year they hope 30 students will make the trip.

The students are selling candy and cookies, and holding car washes, said Alex Romero, a first-year student in the class.

However, they know they have to get beyond nickels and dimes. They'll need large contributions from individuals, businesses and civic organizations if they qualify for Washington, D.C.

"We're working smarter this year," Higuera said.

If you can help, please contact Norma Higuera at normahi@susd12.org

Ernesto "Neto" Portillo Jr. is editor of La Estrella de Tucsón. He can be reached at (520) 573-4187 or at netopjr@azstarnet.com

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