Desde Tucsón: Reflejos para la vida

2013-07-11T12:00:00Z Desde Tucsón: Reflejos para la vidaOpinión por Ernesto Portillo Jr. La Estrella De Tucsón Arizona Daily Star

El eco de la pequeña pelota de goma dura retumba en las paredes de las canchas del Reid Park.

Así suena la vida para Benette Valdillez y otros jóvenes que se reúnen varias veces por semana para practicar el juego de balonmano o handball.

Pero para los jugadores, algunos de apenas 10 años, no se trata sólo de un juego en el que se golpea la pelota a cada rebote. Con todas sus horas de práctica y sus ocasionales competencias, este juego brinda a los jugadores un fundamento sobre el cual construir un futuro sólido y exitoso.

"Cambió mi vida por completo", dijo Valdillez, una chica de 24 años de edad, egresada de la preparatoria Pueblo Magnet y quien en agosto iniciará sus estudios de Trabajo Social en el campus Tucsón de la Universidad Estatal de Arizona (ASU, por sus siglas en inglés).

Este es el tipo de reacción que Fred Lewis ha escuchado por años.

Lewis es un gurú del handball en Tucsón, ganador de muchos títulos nacionales. También es contador, pero lo que realmente le apasiona es motivar a los jóvenes mediante el handball.

"Es un reflejo de la vida", dijo Lewis, hombre de 65 años perteneciente al Salón de la Fama de la Asociación de Handball de Estados Unidos y que el próximo 17 de julio ingresará al Salón de la Fama Internacional del Deporte Judío en Israel.

En 1997, Lewis y John Henning crearon la Fundación Yes-2-Kids (Sí a los Niños). A través de este deporte, ambos guiaban a jóvenes y a adultos jóvenes a alcanzar sus metas. La Fundación además conseguía recursos económicos para becar a jóvenes jugadores de handball.

Esa fundación desapareció, pero a principios de este año nació la Fundación Fred Lewis para la Juventud del Handball. Lewis y una pequeña banda de hermanos del handball, la cual surgió de Yes-2-Kids, se reúnen con los participantes del programa tres veces a la semana en el Reid Park.

El miércoles 3 julio por la noche, alrededor de una docena de niños practicaban, se ejercitaban, platicaban y reían.

"Prácticamente vives con ellos", dijo el entrenador Luis Estrella, un recién egresado de la Universidad de Arizona quien se unió a este programa en su infancia, cuando asistía a la primaria Pueblo Gardens.

A través del espíritu deportivo, dijo Estrella, los alumnos descubren su potencial con disciplina, práctica, respeto mutuo, diversión y camaradería.

Valdillez empezó a jugar handball hace unos cinco años, y el año pasado logró el segundo lugar en un torneo universitario. Ella asegura que esta experiencia la ha ayudado a enfocarse en lo importante.

"La energía alrededor de esto es positiva", dijo.

Agregó que los entrenadores no sólo guían a los jugadores para darle de rebote a la pelota sino también para reaccionar cuando la vida les regresa un golpe a ellos.

Uno de esos entrenadores es Ricardo Estrella, estudiante de 23 años de edad del Colegio Comunitario Pima (PCC).

Estrella, conocido como Richie y primo de Luis, empezó a jugar handball cuando tenía como 11 años. Muy pronto se dio cuenta de que era bueno.

Pero cuando entró a la preparatoria Tucson High Magnet dejó de jugar. La tentación de andar con sus amigos por las calles de Sur Tucsón fue más fuerte.

Y cuando dejó de jugar también detuvo el progreso que llevaba en su joven vida. A punto estuvo de dejar la escuela y perder el rumbo.

Un año después volvió a su grupo de handball. Eso rebotó en sus calificaciones y en su actitud y terminó la preparatoria.

"No valía la pena", dijo sobre ese año en el que se ausentó del programa de handball. "Lo entendí de una manera difícil".

Él comparte sus experiencias, las del juego y las de la calle, con jugadores jóvenes. Y en ese camino a descubrirse a sí mismo ha encontrado su vocación. Quiere ser maestro.

No necesariamente para enseñar a otros cómo darle a las bolas de rebote y anotar puntos, sino cómo sortear las sacudidas de la vida y mandarlas lejos para salir victorioso.

"Los mantenemos saludables y felices", dijo Lewis, "para el resto de sus vidas".

Ernesto "Neto" Portillo Jr. es editor de La Estrella de Tucsón. Contáctalo al (520) 573-4187 o en netopjr@azstarnet.com.

En Twitter: @Netopjr.

ENGLISH

The echo of the small, hard rubber ball bounces off the walls on the courts at Reid Park.

It is the sound of life for Benette Valdillez and other young people who gather several times of week to practice the game of handball.

But for the players, some as young as 10, this is not just a game of striking the rebounding ball. With its hours of practice and occasional competitive events, the game gives players a foundation on which to build strong and successful futures.

"It changed my entire life," said Valdillez, a 24-year-old graduate of Pueblo Magnet High School who will begin studying social work at the Tucson campus of Arizona State University in August.

That is the kind of reaction Fred Lewis has heard for years.

Lewis is a Tucson handball guru, a winner of multiple national titles. He's also an accountant, but his passion is to motivate young people through handball.

"It mirrors life," said the 65-year-old Lewis, an inductee of the United States Handball Association Hall of Fame who, on July 17, will be inducted into the International Jewish Sports Hall of Fame in Israel.

In 1997, Lewis and John Henning co-founded the Yes-2-Kids Foundation. The two used the sport to mentor youngsters and young adults to achieve their goals. The foundation also raised money for scholarships for the young handball players.

The foundation eventually dissolved and earlier this year the Fred Lewis Foundation for Youth Handball was born. Lewis and a small band of handball brothers who came up through Yes-2-Kids meet with program participants three times a week at Reid Park.

Last Wednesday night about a dozen kids practiced, exercised, talked and laughed.

"You almost live with them," said coach Luis Estrella, a recent graduate of the University of Arizona, who joined the program in its infancy when he attended Pueblo Gardens Elementary School.

Through sportsmanship, Estrella said, students reach their potential with discipline, practice, mutual respect, fun and camaraderie.

Valdillez began playing handball about five years ago and last year placed second in a collegiate tournament. She said the experience has helped her focus on what's important.

"The energy around here is positive," she said.

The coaches, she said, guide players not just to hit rebounding balls but to rebound when life hits them back.

One of those coaches is Ricardo Estrella, a 23-year-old Pima Community College student.

Estrella, who is known as Richie and is a cousin to Luis, started playing handball when he was about 11 years old. He soon found out he was good at it.

But when he entered Tucson High Magnet School, he stopped playing. The lure of hanging out with his South Tucson street buddies was stronger.

When he stopped playing, he also stopped the forward progress in his young life. He nearly flunked out of school and lost his way.

After a year, he rejoined his handball group. His grades and attitude rebounded and he graduated from high school.

"It wasn't worth it," he said of his yearlong absence from the handball program. "I found out the hard way."

He shares his experiences, from the game and from the street, with younger players. And on his road of self-discovery, he has found his calling. He wants to be a teacher.

Not necessarily how to teach others how to strike rebounding balls and score points, but how to handle life's rebounding jolts and swat them away in order to win at life.

"We keep them healthy and happy," Lewis said, "for the rest of their lives."

Ernesto "Neto" Portillo Jr. is editor of La Estrella de Tucsón. He can be reached at (520) 573-4187 or at netopjr@azstarnet.com

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