Desde Tucsón: Vamos a jugar a que 'sí se puede'

2013-02-28T10:00:00Z 2013-02-28T21:52:12Z Desde Tucsón: Vamos a jugar a que 'sí se puede'Opinión por Ernesto Portillo Jr. La Estrella De Tucsón Arizona Daily Star

"Muchas cosas han cambiado", resaltó la Dra. Bernadette Quihuis-Álvarez mientras entraba a la escuela primaria Manzo en el Barrio Hollywood.

Por supuesto que han cambiado.

Esta escuela del lado oeste de la ciudad es conducida bajo conceptos ecologistas. Su patio, rodeado de salones de clase, gallinas deambulando, verduras de invierno brotando de la tierra, trabajadores armando un invernadero de los mejores de su tipo, silos plateados que almacenan agua de lluvia, lombrices de tierra acurrucándose debajo de la composta y dentro de un aula hidropónica, alberga también un tanque de peces tilapia y abundantes verduras crecientes que llegan hasta las luces.

Hace poco, Quihuis-Álvarez, quien tiene 37 años de edad, visitó la primaria Manzo por primera vez en casi tres décadas, desde que ella asistió a esa escuela.

El director Mark Álvarez invitó a Quihuis-Álvarez, quien es médico osteópata en la Clínica El Pueblo de El Rio Community Health Center, para que charlara con los estudiantes.

Aunque encontró una escuela muy distinta a la que ella solía asistir de niña, también se encontró con una clave que sigue siendo fundamental: los estudiantes.

"Pensé que ellos eran muy listos", dijo Quihuis-Álvarez algunos días después de su visita. "Traté de no subestimarlos, pero creo que no lo logré".

Quihuis-Álvarez llevó a la escuela un mensaje alentador con la esperanza de que un día un estudiante de Manzo siga su mismo camino.

Ella se paró frente a aproximadamente 25 alumnos de la clase de Lizeth Grijalva, que combina estudiantes de 4to y 5to grado. Esta modelo a seguir ataviada con su bata blanca de médico y con un estetoscopio en el bolsillo, se presentó diciendo que una vez ella se sentó en las sillas que ellos ocupan ahora.

"Yo caminaba a diario hasta la escuela", narró Quihuis-Álvarez, quien creció en West Delaware Street, a unas cuadras de Manzo.

Les habló de su amor por la lectura -"Jugaba a que era el personaje de la historia"- y de cómo algunas veces sufrió acoso (bully) porque eligió ser una estudiante sobresaliente.

"Algunos niños no querían ser mis amigos", dijo a su extasiada audiencia. "Algunos decían que leer y hacer matemáticas no tenía nada de padre". Pero se rodeó de amistades positivas, niños como ella a los que les gustaba leer y portarse bien en clases. Además tuvo en casa el apoyo necesario. Ella dice que le debe a su familia el haberse mantenido firme en su objetivo. Ellos le recordaban que era inteligente. Le decían que ignorara las burlas.

De jovencita, a Quihuis-Álvarez le fueron expuestas las posibilidades. Su mamá, Marlene Martínez, quien trabaja en Tucson Medical Center, la motivó a centrarse en sus sueños de hacer una carrera en la medicina. Su papá, Ray Carley Quihuis, quien trabajó en minas y después en el ayuntamiento, reforzó su interés en las ciencias.

Su abuela, Matilda Celaya, enfermera del hospital St. Mary's, le hablaba de su trabajo, y su abuelo, Robert Celaya, empleado del área de mantenimiento del hospital, trabajó con ella en proyectos de ciencias, todo esto mientras la mayoría de las chicas de su edad se interesaban en otras cosas.

Frente a los alumnos de Manzo, Quihuis-Álvarez dijo que ella se había puesto una meta a sí misma cuando era estudiante.

"Podía ver el Hospital St. Mary's desde mi casa. Me imaginaba trabajando ahí", les contó a los niños. Y así lo hace una semana cada mes.

Ella fue hasta ahí para decirles a los estudiantes que no tengan miedo de hacer preguntas, de pedir ayuda e incluso de equivocarse. Sí, les dijo que equivocarse está bien. Claro, siempre y cuando aprendan de sus propios errores, agregó.

"Yo he aprendido de mis errores", les dijo. "En ocasiones un fracaso puede conducirnos hacia los logros y el éxito".

La suya fue una charla. Quihuis-Álvarez quiso regresar algo a la comunidad que la abrigó cuando ella asistía a Manzo.

Sin embargo, una sola pregunta de un estudiante desencadenó un triste recuerdo de Quihuis-Álvarez. El niño le confesó que él quisiera ir a la universidad, pero un pariente le dijo que es algo muy difícil para él.

"Yo también escuché eso de alguien de mi familia", dijo unos días después de su visita. A través del teléfono pude sentir su quebranto. Tengo la sensación de que ella sintió que el sueño de ese niño fue una vez el sueño de ella. En el aula, ella no compartió ese recuerdo con el niño y sus compañeros. Su mensaje fue completamente de "sí se puede".

Y venía de alguien que fue precisamente como ellos, una niña del barrio con sus propios sueños.

Ernesto "Neto" Portillo Jr. es editor de La Estrella de Tucsón. Contáctalo al (520) 573-4187 o en netopjr@azstarnet.com

"So much has changed," Dr. Bernadette Quihuis-Alvarez remarked as she walked into Manzo Elementary School in Barrio Hollywood.

Sure has.

The west-side school is ecology driven. It's patio, surrounded by classrooms, chickens roam, winter greens sprout from the ground, workers erect a top-of-the-line greenhouse, silvery water silos hold rain water, earthworms snuggle underneath compost and inside a hydroponic classroom, sits a tank of talapia fish and a cornucopia of vegetables that reach for the growing lights.

Quihuis-Alvarez, 37, visited Manzo recently for the first time in nearly three decades she had attended her neighborhood school. Principal Mark Alvarez invited Quihuis-Alvarez, a doctor of osteopathy with El Rio Community Health Center's El Pueblo Clinic, to talk to the students.

While she found a school far different from when she attended, she found a critical key which has remained the same: the students.

"I thought they were very clever," said Quihuis-Alvarez, several days after her visit. "I tried not to underestimate them but I think I did."

Quihuis-Alvarez went to Manzo with an encouraging message and left with hope that maybe one day, a Manzo student will follow her path.

She stood in front of about 25 students in Lizeth Grijalva's mixed 4th-5th-grade class. The role model in her white doctor coat with a stethoscope in the pocket, introduced herself by saying that at one time, she sat where they were sitting.

"I walked to school every day," said Quihuis-Alvarez who grew up on West Delaware Street, a few blocks from Manzo.

She talked about her love for reading - "I pretended I was the character in the story" - and how sometimes she was bullied because she chose to excel in school.

"Some kids didn't want to be my friend," she told her rapt audience. "Some kids said it wasn't cool to read and do math."

But she surrounded herself with positive friends, kids like her who liked to read and behave in class. She also had a supporting cast at home.

She credits her family for keeping her on task. They reminded her that she was smart. They told to ignore the taunts.

When she was a youngster, Quihuis-Alvarez was exposed to possibilities. Her mother, Marlene Martinez, who works at Tucson Medical Center, encouraged her to focus on her dreams of a career in a medical field. Her dad, Ray Carley Quihuis, who worked in the mines and later for the city, bolstered her interest in science.

Her grandmother, Matilda Celaya, a nurse at St. Mary's talked about her work, and her grandfather, Robert Celaya, a maintenance worker at the hospital, worked on science projects with her, while most of the girls her age were interested in other activities.

In front of the Manzo students, Quihuis-Alvarez told them she had set a goal for herself while she was a student.

"I could see St. Mary's Hospital from my house. I imagined myself working there," she told the kids. And she does, one week a month.

She went on to tell the students not to be afraid to ask questions, to ask for help and to fail. Yes, she told, them failure is alright.

As long as they learn from their mistakes, she added.

"I learned from my mistakes," she added. "Failure can lead to achievement and success."

Hers was a pep talk. Quihuis-Alvarez wanted to give back to a community that sustained her when she attended Manzo.

Yet, a single question from a student, triggered a sad memory for Quihuis-Alvarez. A boy told her that he wants to go to college but a relative has told him college would be too difficult for him.

"I heard that from family," she said days after her visit. Over the phone I could feel her tear up. I sensed that she felt the boy's dream's were once her's.

In the classroom, she didn't share that memory with the boy and his classmates. Her message was one of "can do."

It came from someone who was just like them, a kid from the barrio with dreams.

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