¿Dos pumas muertos? Eso no es nada, dirían en Aravaipa

2014-02-20T17:00:00Z 2014-02-20T17:21:47Z ¿Dos pumas muertos? Eso no es nada, dirían en AravaipaTim Steller La Estrella de Tucsón Arizona Daily Star
February 20, 2014 5:00 pm  • 

Si estás preocupado por la muerte de dos pumas asesinados para ayudar a los borregos cimarrones de las Catalinas, tienes que oír lo que pasa en el Cañón Aravaipa.

Este hermoso cañón, a unos 96 kms (60 millas) al norte de Tucsón, es sede de un exitoso programa de trasplantación de borregos cimarrones. Liberada en 1973, esa población ha mostrado resistencia, si no es que auge: los funcionarios contaron 77 borregos en octubre del 2013.

Pero en los años recientes, la Comisión de Caza y Pesca de Arizona ha permitido la matanza a gran escala de pumas para proteger a los cimarrones. Desde el 1 de julio del 2011, los cazadores han matado a 43 pumas en el Área de Caza Aravaipa Galiuro.

Bajo el “límite de captura múltiple”, los cazadores en el área de Aravaipa han matado a 20 pumas en el año fiscal 2012, a 20 más en el 2013 y a tres en lo que va del año fiscal 2014.

A diferencia de la reciente matanza de dos pumas que atacaron a borregos en las Catalinas, este programa permite la caza de cualquier puma, con un límite de 20 por año fiscal.

La idea, explicó en un correo electrónico Jim Heffelfinger, especialista en cacería de Caza y Pesca de Arizona, “era reducir temporalmente la sustanciosa densidad de pumas en una pequeña área alrededor del hábitat que ocupan los borregos para dar un impulso que permita volver a ver los niveles que había a mediados de los ochentas y que las pérdidas anuales ocasionadas por la depredación de los pumas puedan resistirse de nuevo”.

Otra esperanza era utilizar la manada de cimarrones de Aravaipa como una fuente para introducir borregos a otras áreas, posiblemente a las Catalinas. Pero mucha gente cuestionó esta justificación y los efectos de la cacería adicional.

“Realmente no sabemos cuáles son los efectos de estar matando a los pumas así”, dijo Stephanie Nichols-Young, presidenta de la Liga por la Defensa de Animales de Arizona. Estar eliminando a pumas saludables podría dañar su población, dijo.

Nichols-Young habló en contra de la propuesta del límite de captura múltiple cuando la comisión empezó a considerarlo en abril del 2011.

La idea provino de la Sociedad de Borregos Cimarrones del Desierto de Arizona, organización que ha restaurado poblaciones de borregos cimarrones en el estado y que también representa a los cazadores de borregos. Un directivo de la sociedad, Chad Jones, dijo a la comisión que la sociedad esperaba que la manada de Aravaipa pudiera ser utilizada para reintroducir borregos a otras partes del estado.

“Aravaipa es uno de los mejores campos del estado”, dijo Jones, ex presidente de la sociedad, el pasado sábado 15. “Por qué no tenemos 300 o 400 ovejas en ese campo es algo difícil de entender”.

Las enfermedades quizá han jugado un papel importante en el estancamiento de la manada de cimarrones, pero el límite de captura múltiple responsabilizó ampliamente a los pumas. “Si sólo tienes 100 borregos en el área, no les tomará mucho tiempo a uno o dos pumas el hacer mella en esa manada”, dijo Jones.

Pero nadie sabe en realidad qué efecto han tenido los pumas, dijo Phil Hedrick, quien vive cerca del Cañón Aravaipa. El estudio más reciente sobre la alimentación de los pumas en el área se publicó en 1995 y mostró que los borregos cimarrones eran sólo una parte menor de sus fuentes de alimentación, destacó.

Coincidentemente, Hedrick es biólogo de conservación y genetista poblacional que trabaja como maestro de biología en la Universidad Estatal de Arizona (ASU).

“La Sociedad de Borregos Cimarrones suele conseguir lo que se propone. Tienen cierta influencia real y respaldo financiero”, dijo.

Jones, de la sociedad, dijo que información no oficial indica que la captura de pumas ha ayudado a elevar el número de borregos, especialmente de corderos. Parece que el límite de captura múltiple ha equilibrado la población aquí, reduciendo el número de pumas e incrementando las especies que son sus presas, dijo.

Por supuesto, también se podría argumentar que estaba equilibrada antes –un equilibrio diferente que favorecía más a los pumas.

Pregunté a Bob Hernbrode, biólogo de la conservación jubilado y ex miembro de la Comisión de Caza y Pesca quien vive en Tucsón, su opinión sobre la cacería en Aravaipa. Dijo que generalmente se opone a los límites de captura múltiples, pero que duda que afecten a la población de pumas.

“Desde un punto de vista biológico, no, no daña a la población a largo plazo o incluso a mediano término”, dijo. Pero considerando las opiniones de la gente y dónde está ahora la sociedad, creo que es demasiado. Ese sería mi argumento ante estas cosas, que no son socialmente aceptables en nuestro tiempo”.

En noviembre, Caza y Pesca de Arizona, en colaboración con un comité diverso de asesores, liberó a 31 borregos en Pusch Ridge. Cuando dos de ellos fueron muy pronto depredados por pumas, Caza y Pesca puso a cazadores a extraer a esos leones de montaña. Pero desde entonces, nueve borregos más han muerto, dos corderos han nacido y no se ha matado a más pumas.

El personal de Caza y Pesca está evaluando el límite de captura múltiple sobre los pumas en Aravaipa, así como las condiciones de la población de borregos cimarrones ahí, dijo vía correo electrónico Mark Hart, vocero del departamento. Ellos harán una recomendación a la Comisión de Caza y Pesca, misma que en abril decidirá si continúa con su límite de 20 pumas cazados para el próximo año fiscal, el cual inicia el 1 de julio.

La experiencia de Aravaipa ha tenido tanto repercusiones alentadoras como preocupantes hacia el esfuerzo por restablecer la población de borregos cimarrones en las Catalinas.

Por un lado, incluso si la matanza en las Catalinas de los pumas que comen borregos suena cruel, al menos está dirigida específicamente a los animales que convirtieron a los borregos en parte de su alimentación, puesto que los estudios muestran que no todos los pumas buscan borregos.

Por otro lado, si fue necesaria una matanza generalizada de pumas en el Cañón Aravaipa, donde las condiciones para los borregos son tan favorables, ¿qué será necesario en un futuro para mantener la población de las Catalinas?

English version

In the past three years, state officials have allowed a large killing of mountain lions in Aravaipa Canyon, about 60 miles north of Tucson, to prevent the animals from destroying bighorn sheep.

The bighorn sheep were transplanted to Aravaipa in 1973 and their population grew. Officials counted 77 in October 2013.

But in recent years, the Arizona Game and Fish Commission has allowed large-scale killing of mountain lions. Since July 1, 2011, hunters have taken 43 mountain lions in what’s called the Aravaipa-Galiuro Hunt Area.

Hunters have taken 20 mountain lions in fiscal year 2012, 20 more in fiscal 2013 and three so far in fiscal 2014.

In contrast to the recent targeting of two mountain lions who killed sheep in the Catalinas, the killing in Aravaip allows for the hunting of any mountain lions, up to the 20-lion limit.

The idea, Arizona Game and Fish game specialist Jim Heffelfinger explained in an email “was to temporarily reduce lion density substantially in a small area around the occupied sheep habitat to give that population a boost to return to the levels seen in the mid-1980s so they can once again withstand the annual loss due to lion predation.”

But many people questioned the justification for, and the effects of, the extra hunts.

“The impact of taking lions like that, we don’t really know what it is,” said Stephanie Nichols-Young, president of the Animal Defense League of Arizona. Removing healthy lions could harm their population, she said.

Nichols-Young spoke against the proposed multiple bag limits when the commission first considered it in April 2011.

The idea came from the Arizona Desert Bighorn Sheep Society, an organization that has restored bighorn populations around the state and also represents bighorn hunters. An officer of the society, Chad Jones, told the commission the society hoped the Aravaipa herd could be used for reintroduction of bighorns elsewhere in the state.

“Aravaipa is some of the best country in the state,” Jones, the society’s past president, told me Saturday. “Why we don’t have 300 or 400 sheep in that country is hard to figure out.”

Disease may have played a role in the bighorn herd’s stagnation, but the multiple bag limit put the responsibility largely on the lions. “If you’ve only got a hundred sheep in that area, it doesn’t take long for one or two lions to put a dent in that herd,” Jones said.

But no one really knows what effect mountain lions have had, said Phil Hedrick, who lives near Aravaipa Canyon. The most recent study of mountain-lion diets in the area came out in 1995 and showed bighorn sheep were a minor food source, he noted.

Coincidentally, Hedrick is a conservation biologist and population geneticist who works as a professor of biology at Arizona State University.

“The Bighorn Sheep Society often can get done what they want. They have some real sway and financial backing,” he said.

The society’s Jones said unofficial data show the lion hunts have helped increase sheep numbers, especially of lambs. The multiple-bag-limit hunting seems to have rebalanced the populations there, reducing mountain lions and increasing their prey species, he said.

Contacta a Tim Steller al (520) 807-7789

o en tsteller@azstarnet.com.

En Twitter: @senyorreporter.

Contact columnist Tim Steller at tsteller@azstarnet.com or 807-7789. On Twitter: @senyorreporter

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