La vida es más justa con un buen café

Café Justo es una exitosa cooperativa que sostiene a 115 familias mexicanas
2013-04-07T00:00:00Z La vida es más justa con un buen caféPerla Trevizo La Estrella De Tucsón Arizona Daily Star
April 07, 2013 12:00 am  • 

A finales de la década de 1990, los residentes de una ciudad cafetera al sur de México comenzaron a notar algo inusual.

Las mujeres estaban representando a sus hogares en reuniones comunitarias.

Los hombres habían emigrado al Norte para trabajar en una fábrica a lo largo de la frontera mexicana o para cruzarse ilegalmente a Estados Unidos. Había autobuses que llevaban personas diariamente al Norte, a Tijuana, Baja California, y Agua Prieta, Sonora.

Ha pasado más de una década y las cosas han cambiado por lo menos en una ciudad en Chiapas.

Los hombres han regresado a su pueblo natal. La gente está construyendo casas de concreto. Y las casas tienen agua y teléfono.

Todo es gracias a Café Justo, dijo Daniel Cifuentes, de 45 años, quien tuvo que dejar su pueblo para trabajar en una maquiladora en Agua Prieta, Sonora.

Café Justo es una cooperativa que trata de abordar una de las causas fundamentales de la migración: el dinero.

La idea es que los productores de café tengan un control total de su producto a través de todo el proceso, desde el cultivo y tueste hasta el empaquetado y la exportación.

Hasta ahora ha funcionado.

Las ventas han incrementado a más de 50 mil libras al año, y la cooperativa está sosteniendo a 115 familias en dos comunidades en Chiapas, una en Veracruz y otra en Nayarit.

También cuenta con siete empleados en Agua Prieta y tres en Chiapas, y la mayoría de ellos son de donde se cultiva el café.

Gran parte de las ventas provienen de recomendaciones de boca en boca, pero Café Justo está listo para entrar a una segunda fase.

La cooperativa quiere extender sus ventas a restaurantes, cafeterías y tiendas naturistas.

Y tienen como objetivo vender otras 30 mil libras de café este año, lo cual permitiría que se sumaran 30 familias más al grupo.

La idea de la cooperativa provino de tres hombres de orígenes muy diferentes.

Está Mark Adams, un ministro presbiteriano de South Carolina que se mudó a Douglas, Arizona, y Agua Prieta, Sonora, en 1998 para trabajar con Fronteras de Cristo, un ministerio fronterizo binacional de la Iglesia Presbiteriana.

Luego está Tommy Bassett, quien se mudó de Minnesota a Agua Prieta en 1992 para gestionar una maquiladora.

Y también está Cifuentes, un caficultor de tercera generación de Salvador Urbina, Chiapas, que se vio forzado a abandonar su comunidad en 1996 cuando bajaron los precios del café.

Los tres fueron unidos por la fe y el deseo de hacer algo por los migrantes que habían sido deportados y por las noticias de los que nunca regresarían.

Fronteras de Cristo le dio a la cooperativa un préstamo de 20 mil dólares en el 2002, Bassett ayudó con la logística y gestión del emprendimiento y Cifuentes proporcionó su experiencia con el producto.

Luego de superar el escepticismo de muchos, incluso de otros productores de café, la cooperativa ahora les envía café a clientes en Canadá y en 50 entidades de Estados Unidos.

Los productores en Chiapas fijaron el precio y decidieron que la demanda dictará la expansión del negocio.

Cuando se utiliza a un intermediario, los productores se ganan más o menos 1.45 por libra de café, dijo Cifuentes.

A través de Café Justo, los miembros reciben hasta 2.50 por libra, además de tener acceso a seguro médico.

"Las familias ya no están preocupadas por lo que van a comer mañana", dijo Elvia Carrillo, de 32 años, quien es de Nayarit.

Su familia, junto con otras 14, se benefició de la expansión de Café Justo en el 2010.

Su marido, un productor de café, es uno de los empleados asalariados, y la familia -que ahora radica en Agua Prieta- espera regresar a su ciudad natal dentro de dos años.

"Desde niña, mis abuelos me llevaban a los campos a cosechar el café", dijo mientras empaquetaba el café en bolsas doradas que llevaban el nombre del productor en una etiqueta verde. "Eso es lo que nos gusta hacer".

Cuando Cifuentes dejó su comunidad, los precios del café habían bajado más de un 70 por ciento, debido en parte a un incremento en la oferta y una reducción en la calidad que se estaba presentando en el mercado. Los productores se estaban ganando cerca de 32 centavos por libra.

"Sí, tenía suficiente para comer, tierra para cultivar frijoles y maíz, pero no para nada más", comentó.

Como no podía ampliar su casa o vestir a su familia, él y su esposa decidieron probar su suerte en el Norte.

Cifuentes, quien está a cargo de la producción en Agua Prieta, tiene tierras en Chiapas y espera volver algún día sabiendo que tiene el respaldo de una empresa que verá por él.

"Cuando uno deja a su país, uno no se va lleno de alegría", dijo Cifuentes.

"Uno sabe que se está yendo para sufrir, y que va a trabajar para poder tener una cama para dormir, y que uno está dejando sus costumbres y cultura atrás", comentó mientras cargaba dos baldes de plástico llenos de granos recién tostados de café descafeinado, que se había cultivado en Veracruz.

Para Adams, el éxito de Café Justo va más allá de que los hombres puedan pasar la Navidad en casa y que se puedan jubilar sabiendo que sus hijos están ahí para tomar su lugar.

"Se trata de unir a las personas", comentó.

El tema de la migración es tan divisivo, que es difícil que la gente de opiniones opuestas se ponga de acuerdo en algo, comentó, pero sí sucede cuando se trata de la cooperativa.

"La gente que quiere que se construyan muros grandes y los que quieren que los muros se derrumben, pueden confluir en torno a una buena taza de café", dijo Adams.

Bassett se enfocará exclusivamente en las ventas en los Estados Unidos y en la educación.

"Se habla mucho acerca de la migración, pero son pocas las personas que están hablando sobre cómo hacerle frente a sus causas", comentó.

Él tiene planeado llevarle su mensaje a los clientes estadounidenses que buscan productos más sostenibles y orgánicos y contactar a todo el mundo, desde hoteles a universidades.

"Café Justo es tan sólo un grano de arena en las playas del mundo", comentó. "Espero que se convierta en un balde o incluso en un barril de arena".

Contacta a Perla Trevizo en ptrevizo@azstarnet.com o al 573-4213. En Twitter: @Perla_Trevizo.

In the late 1990s, residents of a coffee-growing town in southern Mexico began noticing something unusual.

Women were representing the household in community meetings.

The men had migrated north, either to work at a factory along the Mexican border or to cross illegally into the United States. Daily buses took people north to Tijuana and Agua Prieta.

A decade later, things have turned around in at least one town in Chiapas.

Men have returned to their home village. People are building concrete homes. There's a phone in each house and access to water.

It can all be attributed to Café Justo, said Daniel Cifuentes, 45, who left his village to work in a maquiladora in Agua Prieta.

Café Justo is a cooperative that tries to address one of the root causes of migration: money. The idea is for coffee growers to have full control of their product all through the process - cultivating, roasting, packaging and exporting.

So far, it has worked.

Sales have grown to more than 50,000 pounds a year, and the co-op is supporting 115 families in two Chiapas communities, one in Veracruz and one in Nayarit.

It also has seven employees in Agua Prieta and three in Chiapas, most of them from where the coffee is grown.

Sales are mostly through word of mouth, but Café Justo is ready for its second phase. Those involved want to expand sales into restaurants, coffee shops and health food stores.

The goal is to sell another 30,000 pounds of coffee this year, which would add 30 families to the co-op.

Three men from very different backgrounds coming together brought the idea of the co-op to life.

There was Mark Adams, a Presbyterian minister from South Carolina who moved to Douglas and Agua Prieta in 1998 to work with Fronteras de Cristo, a binational border ministry of the Presbyterian Church.

Then there's Tommy Bassett, who moved to Agua Prieta from Minnesota in 1992 to manage a maquiladora.

And Cifuentes, a third-generation coffee grower from Salvador Urbina, Chiapas, who was pushed to leave his community in 1996 as coffee prices dropped.

Faith and a desire to do something about the migrants they saw defeated because they were deported or learning about those who didn't make it back brought the trio together.

Fronteras de Cristo gave the co-op a $20,000 startup loan in 2002, Bassett helped with the logistics of running a business, while Cifuentes provided the product expertise.

After overcoming skepticism from many, including the coffee growers, the co-op now ships to clients in all 50 U.S. states and Canada.

The growers in Chiapas set the price and decided demand will dictate the expansion of the business.

Growers get about $1.45 per pound of coffee when a middle-person is used, Cifuentes said. Through Café Justo, members get up to $2.50 per pound and health insurance.

"Families are not worrying about what they are going to eat tomorrow anymore," said Elvia Carrillo, 32, from the western Mexican state of Nayarit.

Her family and 14 others benefited from the expansion of Café Justo in 2010.

Her husband, a coffee grower, is one of the paid employees, and they hope to return to their hometown in two years.

"Ever since I was a little girl, my grandparents would take me out to the fields to pick coffee," she said as she packaged the golden bags of coffee, each with the name of the coffee grower on a green tag. "That's what we love to do."

When Cifuentes left his community, coffee prices had dropped more than 70 percent, in part due to greater supply and decreasing quality in the market. Growers were getting about 32 cents per pound.

"Yes, I had enough to eat, land to grow beans and corn, but not to do anything else," he said.

He couldn't afford to expand his house or to clothe his family, so he and his wife decided to try their luck up north.

Cifuentes, who is in charge of production in Agua Prieta, has land in Chiapas and hopes to return one day with the backing of a business that he knows will take care of him.

"When you leave your country, you don't leave full of joy," Cifuentes said.

"You know you are leaving only to suffer, to work for a bed to sleep in at night, and that you are leaving your customs and your culture behind," he said as he carried two plastic buckets with freshly roasted decaf coffee beans grown in Veracruz.

For Adams, the success of Café Justo goes beyond men being home for Christmas and farmers being able to retire knowing their children are there to take their place.

"It's about bringing folks together," he said.

Immigration is such a divisive issue, it's hard to see people from opposing sides agreeing on anything, he said, but it happens when it comes to the co-op.

"People who want to see big walls built and walls torn down can come together around a good cup of coffee," Adams said.

Bassett will focus exclusively on U.S. sales and education.

"There's all that talk about migration, but not too many folks are talking about addressing the root causes of migration," he said.

He plans to get his message across to U.S. customers looking at more organic sustainable products and reach out to everyone from hotels to universities.

"Café Justo is just a grain of sand in the world's beaches," he said. "I'm hoping it becomes a bucket or even a barrel of sand."

Contact reporter Perla Trevizo at ptrevizo@azstarnet.com or at 573-4213. On Twitter: @Perla_Trevizo

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