Mueren cimarrones en Catalina

2013-12-05T00:00:00Z 2013-12-05T08:03:49Z Mueren cimarrones en CatalinaDoug Kreutz La Estrella de Tucsón Arizona Daily Star

A menos de tres semanas de que 31 borregos cimarrones fueron “trasplantados” a las Montañas Catalina, dos han muerto y dos pumas fueron sacrificados.

“Confirmo que hubo dos muertes de borregos y dos pumas fatalmente removidos de las Montañas Catalinas este fin de semana”, dijo Mark Hart, vocero del Departamento de Caza y Pesca de Arizona, el pasado martes 3 de diciembre.

Elementos del Departamento capturaron a 31 borregos cimarrones cerca de Yuma el 16 y 17 de noviembre, utilizando helicópteros y armas de red. Los animales fueron liberados el 18 de noviembre en el Parque Estatal Catalina, al norte de Tucsón.

“Hasta ahora se ve bien”, dijo el mes pasado Raúl Vega, supervisor regional del Departamento de Caza y Pesca de Arizona, minutos después de que los borregos cimarrones llegaron a las montañas. “No hubo fatalidades” ni daños serios en el proceso de captura y liberación de los animales. Eran 24 ovejas hembras, seis carneros y un cordero.

Pero todo cambió rápido.

Los funcionarios mataron a los pumas después de determinar que éstos leones de montaña habían atacado a los borregos.

Antes de que esta información fuera revelada, los críticos del proyecto para regresar una manada de borregos cimarrones a las Catalina -los cuales se extinguieron del área en los años noventa- habían pronosticado que los borregos correrían riesgo y que el estado permitiría la matanza de pumas.

Los oficiales no han dicho si van a seguir con los planes de trasladar a otras 30 ovejas al área el próximo año y 30 más al año siguiente, pues su meta inicial era crear un rebaño de unos 100 animales en un plazo de tres años.

El Departamento de Caza y Pesca –junto con el Servicio Forestal de EU y un grupo consultivo de organizaciones de conservación y vida silvestre- pasó más de un año evaluando el concepto de la trasplantación.

Hart, el vocero del Departamento, sintetizó así la meta de este proyecto: “El objetivo general es restaurar una población saludable, viable y sostenible de borregos cimarrones que coexista en equilibrio natural con una población nativa de depredadores, en un ecosistema que funcione de forma natural”.

El costo total estimado del proyecto es de 600 mil dólares durante los siguientes tres años. Hay esfuerzos de financiamiento públicos y privados encaminados a asegurar los recursos, dijo Hart.

Comparada con la operación de captura de las ovejas cerca de Yuma, que duró dos días, la liberación del 18 de noviembre se sintió como un abrir y cerrar de ojos.

Una gran cantidad de residentes del Sur de Arizona han contactado al Arizona Daily Star para expresar sus objeciones a la reintroducción. Muchos de ellos la llaman “sentencia de muerte” para las ovejas que buscan un punto de apoyo en la misma área donde la manada anterior se extinguió.

Algunas personas han expresado en reuniones públicas sus dudas en el tema.

Pero los funcionarios de vida silvestre y los promotores del proyecto expresaron optimismo el día de la liberación.

Sin embargo, están conscientes de que tomará tiempo saber cómo se adaptan los borregos cimarrones a su nuevo hogar –lo que podría verse entorpecido por la invasión urbana, los pumas depredadores y las actividades recreativas.

Ellos dicen que ahora hay mejores condiciones.

Una es que en años recientes se ha permitido que los incendios forestales avancen de forma natural, en la medida de lo posible, en el hábitat de los borregos, puesto que ello elimina la densa vegetación que servía de guarida a los pumas para atacar a los borregos cimarrones en los años en que se extinguían todos los incendios.

Otro factor: los perros, que tienen un efecto negativo en la crianza y supervivencia de los borregos, ahora están prohibidos en el hábitat, y el Servicio Forestal ha limitado los viajes fuera de la pista en los meses de enero a abril, que es la temporada de parición de las ovejas.

También es relevante, dicen los partidarios del proyecto, que todos los borregos que fueron liberados, a excepción del carnero que aún está en desarrollo, llevan collares del Sistema de Posiciones Global. Las señales que envían los collares permiten a los funcionarios de vida silvestre monitorear los movimientos de las ovejas y enterarse de sus decesos.

Si se determina que uno o varios pumas o leones de montaña están regularmente cazando borregos cimarrones, se harían esfuerzos por matar a esos leones, como ya sucedió. Eso ha provocado críticas de algunos sectores de la sociedad.

Un vocero de la Sociedad del Borrego Cimarrón del Desierto de Arizona, la cual es integrante del grupo consultivo y contribuye económicamente al proyecto, dijo que la caza de las especies en las Catalinas podría darse en el futuro, pero no en un futuro inmediato.

“Si esta manada resulta viable, autosostenible, pasarían al menos 10 años antes de que pudiera haber caza”, dijo Joe Sheehey, anterior presidente de la Sociedad.

Contacta a Doug Kreutz al 573-4192 o en dkreutz@azstarnet.com.

En Twitter: @DouglasKreutz.

ENGLISH

Bighorn sheep are roaming wild in the Catalina Mountains once more.

Thirty-one of the fleet, agile animals — captured in rugged mountains near Yuma over the weekend — were released early Monday at Catalina State Park north of Tucson.

The 24 ewes, six rams and one lamb leapt out of a transport trailer when doors were opened and made a bounding beeline for craggy Pusch Ridge.

State wildlife officers “transplanted” the animals as a first step in an effort to rebuild a bighorn herd that died out in the Catalinas in the 1990s.

“So far, it’s looking good,” said Raul Vega, regional supervisor for the Arizona Game and Fish Department, minutes after the bighorns took to the hills. “There were no fatalities” or serious injuries in the process of capturing and releasing the animals.

Plans call for transplanting 30 more sheep to the area next year and another 30 the following year with hopes of building a herd of about 100 animals.

Game and Fish Department officers — along with the U.S. Forest Service and an advisory group from conservation and wildlife organizations — spent more than a year evaluating the transplant concept and working out details for carrying it out.

Department spokesman Mark Hart summed up the project goal this way: “The overall objective is to restore a healthy, viable and self-sustaining bighorn sheep population that coexists in natural balance with a healthy native predator population in a naturally functioning ecosystem.”

The overall cost estimate for the project: $600,000 over the next three years. Public and private fundraising efforts are underway to secure funding, Hart said.

Compared with the two-day sheep-capture operation near Yuma, where wildlife officers used a net-gun fired from a helicopter to snare sheep, the release on Monday seemed to be over in a heartbeat.

“Welcome to wildlife management,” Joe Sacco, field supervisor for the Game and Fish Department, said after the release. “It’s years of planning punctuated by seconds of excitement.”

Numerous residents of Southern Arizona have contacted the Arizona Daily Star to voice objections to the reintroduction — many calling it a “death sentence” for sheep seeking a foothold in an area where the previous herd died out. Some have expressed their misgivings in public meetings on the topic.

Wildlife officers and project supporters at Monday’s release voiced optimism. But they acknowledged that it will take time to learn how the bighorns will adapt to their new home — an adaptation that could be hindered by urban encroachment, predation by mountain lions and human recreation activities.

“The previous herd thrived for years and years and years,” said J.W. Harris, chairman of the Arizona Game and Fish Commission. “Fire suppression, drought, disease, the presence of humans and other factors could have brought the demise of that herd.”

Key factors have changed, however, said Harris and others.

One is that fires have been allowed to burn naturally where possible in the sheep habitat in recent years — removing dense vegetation that provided cover for mountain lions stalking bighorns in earlier times when fires were suppressed.

Another factor: Dogs, which have a negative impact on sheep breeding and survival, are now banned from the habitat, and the Forest Service has limited off-trail travel during the January-to-April lambing season.

Also important, project supporters say, is that all of the released bighorns except the lamb, which is still growing, are fitted with Global Positioning System collars. Signals from the collars will allow wildlife officers to monitor sheep movements and learn of sheep deaths.

If it’s determined that one or more mountain lions are preying regularly on bighorns, efforts would be made to kill those lions. That’s another part of the plan that has drawn criticism from some members of the public.

A spokesman for the Arizona Desert Bighorn Sheep Society, which is a member of the advisory group and a financial contributor to the project, said hunting of the species in the Catalinas could be in the future — but not the immediate future.

“If this becomes a viable, self-sustaining herd, it would be at least 10 years before there would be hunting,” said Joe Sheehey, a past president of the society.

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