Juanito, rey de la liga a sus 67

2014-08-08T11:57:00Z Juanito, rey de la liga a sus 67Por Zack Rosenblatt La Estrella De Tucsón Arizona Daily Star

Es domingo a las 9 a.m. y el sol ya resplandece en los campos de beisbol del Parque Mission Manor.

Hay un juego programado para las 9, pero a las 9:25 los jugadores de Nogales y Agua Prieta aún se estiran, corren y sueltan el brazo. Algunos tienen unas cuantas canas, otros tienen muchas. No todos corren recio, brincan alto o tiran fuerte la bola. Pero, definitivamente, todos están bien. Es una liga informal, sí, pero aun así es competitiva.

La Liga Mexicana Dominical del Bate de Madera enfrenta a hombres de 40 años en adelante. Uno de ellos, el lanzador con el cabello completamente cano, es considerado una leyenda de la liga.

Lo llaman Juanito. Y tiene 67 años de edad.

“Es mi vida”

Recargado contra la malla de la caseta de los jugadores, Juanito piensa en lo que fue su carrera en el beisbol.

Juan López empezó a jugar al beisbol en Sonora, cuando tenía 9 años de edad. A los 17 firmó un contrato con un equipo de Nogales.

En 1970, jugó en la liga de Primera Fuerza en México, junto con otra leyenda local, Rafael Romero. Juanito jugó también con Mike Brito, el famoso y bigotón scout que llevó a Fernando Valenzuela a Los Angeles Dodgers.

En 1990, Juanito se mudó a Tucsón y jugó de forma semiprofesional por unos años, cofundó la liga de los domingos y desde entonces ha vivido en el Viejo Pueblo.

“De verdad disfruto el beisbol”, dijo. “El beisbol es mi vida”.

Juanito tiene un arsenal de tres pitcheos: la bola rápida, el slider y la curva.

Es derecho, y su mecánica es sencilla y rápida. Gira su muñeca ligeramente hasta soltar, haciéndolo con el brazo de lado.

En la mayor parte de su carrera fue jardinero central, pero ya no se le ve más por los jardines ni en la caja de bateo.

“No tira muy duro, pero pone todos sus pitcheos en la zona, la bola se mueve en él”, dijo su compañero de equipo Jesús Rodríguez, de 41 años. “Todo se mueve muy despacio, y llega ahí”.

“De vez en cuando suelta una bola rápida, pero le toma un poco de tiempo llegar a ella”.

Cuando la lanza, la bola rápida de Juanito usualmente anda por las 70-75 millas por hora. De vez en cuando llega a las 80.

“Sólo espero que no se me vaya a partir el brazo”, dice, riéndose.

Ha abierto todos los juegos. Combinando los dos últimos años, lleva récord de 29-1, y la mayoría de las veces llega hasta la novena entrada, o cerca.

¡Dios mío!

Juanito cofundó la Liga Mexicana del Bate de Madera de los Domingos en 1990 para evocar un poco de su pasado exitoso en el beisbol y conectarse, aunque fuera un poco, con su país de origen. Cada equipo lleva el nombre de una ciudad mexicana.

No fue difícil encontrar participantes. Unos 10 peloteros entre los cuatro equipos jugaron profesionalmente en México. Gabriel Doyle, ex jugador del Colegio Pima, viene de Nogales cada domingo a jugar.

El director atlético del Colegio Pima, Edgar Soto, se unió hace poco. Su equipo de Nogales se enfrentó a Juanito, y batallaron, no pudieron hacer casi nada: En siete entradas, llevaba un hit.

Cuando Soto tocó la bola en su último turno al bate, su equipo llevaba dos. Fue hasta que Soto, de 44 años, llegó a la primera base –y vio de cerca a Juanito, apreciando su edad- que se dio cuenta.

“Estoy tocando la bola frente a un hombre de 70 años”, dijo Soto entre risas. “Estoy viendo a este tipo, alguien da un toque entre primera y la loma de pitcheo, y él sale de la loma, se avienta hacia atrás, y atrapa la bola con un brinco sobre un solo pie, y me quedo yo: ‘¡Dios mío!’”.

Tan calladito

En la mayor parte del juego dominical Juanito está serio. Para el quinto inning sólo ha permitido dos hits y hecho unos 60 lanzamientos. La pizarra aún está 0-0, y él se siente bien.

“Sólo necesito una carrera para ganar el juego de hoy”, dijo, sonriendo.

Juanito no es muy platicador, al menos en el dugout. Como la mayoría de los peloteros, tiene una rutina, aunque sea una no muy común en el grueso de los equipos.

Entre una entrada y otra, Juanito camina a un rincón de la caseta y saca una cajetilla de Marlboro y una caja de cerillos. Y enciende uno.

Juanito se para afuera del campo, echando humo mientras sus compañeros batean y tratan de anotar al menos una carrera. Anotan nueve y ganan 9-3, mejorando el récord de Juanito a 14-1 en esta temporada.

Trabaja limpiando los estadios de beisbol y futbol de la Universidad de Arizona. También hace un poco de trabajo voluntario hablando con niños. Les dice, contó, que entreguen el cien por ciento en su vida, y en los deportes.

Para mantenerse en forma, corre y camina 3 millas (5 km) cada día. El hombre silencioso dice que en realidad no hay un secreto para su longevidad, pero el beisbol –y la camaradería- ayuda.

“Nada de vitaminas. Puro ejercicio”, dice Juanito. “Y Bud Light”.

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