WINSTON-SALEM, Carolina del Norte. (AP) -- Familiares, amigos y admiradores famosos, incluyendo la primera dama Michelle Obama y el expresidente Bill Clinton, se congregaron el sábado para rendir homenaje a la difunta escritora y activista Maya Angelou.

Angelou fue homenajeada como una figura renacentista y una de las escritoras negras estadounidenses más importantes del siglo XX, en un servicio conmemorativo privado realizado el sábado por la mañana en la Universidad Wake Forest. Angelou falleció el 28 de mayo a los 86 años, luego de cumplir a lo largo de su fecunda vida importantes papeles en las artes y la lucha por los derechos civiles.

En su mensaje, la primera dama Michelle Obama dijo que Angelou fue la primera persona que le hizo saber que podía llegar a ser una mujer negra fuerte e inteligente. "Ella celebró la belleza de la mujer negra como nadie más. Nuestras curvas, nuestro andar, nuestra gracia", dijo Obama.

Por su parte, el expresidente Clinton dijo que fue una de las escritoras más famosas, una mujer que pareció vivir cinco vidas a la vez. También recordó cuando Angelou dejó de hablar cinco años después de que fue violada de niña por el novio de su madre. "No habló por cinco años y entonces de ella salió la mayor voz del planeta", agregó el exmandatario.

El programa del servicio incluyó también homenajes de Oprah Winfrey. El exembajador en la ONU, Andrew Young leyó pasajes bíblicos, y varios familiares y amigos también hablaron.

Alta y elegante, con una voz profunda y majestuosa, Angelou desafió todas las probabilidades y se convirtió en una de las primeras mujeres negras que disfrutó el éxito comercial como autora y en prácticamente todos los medios artísticos. La joven madre soltera que se ganaba la vida en clubes de estriptís más adelante escribió y recitó el poema de juramentación presidencial más difundido de la historia. La niña víctima de violación que escribió un best-seller con sus memorias, fue amiga de Malcolm X, Nelson Mandela y el reverendo Martin Luther King Jr., y actuó en escenarios alrededor del mundo.

Actriz, cantante y bailarina en las décadas de 1950 y 1960, debutó como autora en 1970 con "Yo sé por qué canta el pájaro enjaulado", que se convirtió en lectura habitual (y a veces censurada), y que dio inicio a una autobiografía de varias partes que continuó por décadas.

En 1993 causó sensación al leer su cautelosamente esperanzador "On the Pulse of the Morning" ("En el pulso de la mañana") en la primera juramentación presidencial de Clinton. Su aplomo encantó a Clinton e hizo del poema un best-seller y favorito de la crítica.