WASHINGTON (AP) -- El aclamado guitarrista mexicano Carlos Santana será honrado con un premio del Centro Kennedy junto con el músico Billy Joel, el jazzista Herbie Hancock, la estrella de la ópera Martina Arroyo, de padre puertorriqueño, y la actriz Shirley MacLaine. Considerado el máximo honor nacional para quienes influyen con su arte la cultura estadounidense, el premio rara vez ha reconocido a un artista latino.

El Centro Kennedy para las Artes Escénicas anunció su selección el jueves. En diciembre, el presidente Barack Obama recibirá a los agasajados en la Casa Blanca, y el secretario de Estado John Kerry les ofrecerá una cena en el Departamento de Estado. Grandes artistas saludarán a los homenajeados en un concierto de gala el 8 de diciembre que se transmitirá por la cadena CBS el 29 de diciembre.

En una entrevista, Santana dijo que estaba muy agradecido y feliz se estar en compañía de luminarias y de recibir un premio que recuerda haber visto casi todos los años con su familia. El músico de 66 años, originario de un pequeño pueblo de México y que migró con su familia a San Francisco, dijo que se dispuso a conectar culturas y estilos musicales.

"Supongo que la gente entiende que Santana no es sólo un guitarrista mexicano. Mi motivación es estimular la conciencia universal", expresó el artista. "Crecí con la generación de Woodstock y Bob Marley, `One Love', e `Imagine', John Lennon. Yo soy uno de ellos, y no hacemos lo que hacemos con fines comerciales o para ser populares o lindos. Para nosotros no es entretenimiento ni la industria del espectáculo. Para nosotros, es un llamado".

Como inmigrante mexicano, Santana es único entre quienes han recibido el premio cultural. El año pasado, la Fundación Hispana Nacional para las Artes se quejó de que el Centro Kennedy ha excluido por años a los latinos. De los más de 180 ganadores del pasado, sólo dos han sido hispanos, dijo el grupo.

La crítica llevó a una revisión del proceso de selección este año que incluyó la solicitud de nominaciones por parte del público, y un nuevo comité de artistas y funcionarios ayudó a reducir la lista de homenajeados potenciales.

Santana, que en 2000 arrasó con nueve premios en los Grammy con su álbum "Supernatural", dijo que más instituciones establecidas deberían reconocer a los artistas latinos.

Ernesto Portillo Jr. is editor of La Estrella de Tucsón. He can be reached at 573-4187 or netopjr@azstarnet.com