NASHVILLE, Tennesse.- Si hablamos de música country, George Jones era La Voz.

Otros grandes artistas han ido y venido, pero su estatus se mantuvo inquebrantable hasta su muerte el pasado viernes 26 de abril a los 81 años en un hospital de Nashville, tras un año de enfermedad.

"Hoy alguien más se ha convertido en el más grande cantante vivo de música country tradicional, pero nunca habrá otro George Jones", dijo Bobby Braddock, el laureado compositor que le dio a Jones 29 canciones a lo largo de su carrera. "Nadie en la música country ha tenido tanta influencia sobre tantos artistas".

Y lo hizo con su voz, rica y profunda, suficientemente fuerte para golpear como un látigo pero tan maleable que podía hacer llorar. Era tan poderosa que hizo de Jones el primer superastro country con todo lo que ello implicaba: problemas de drogas y alcohol, una vida de ricos y famosos con mansiones y puñados de cocaína, según otros artistas, así como múltiples divorcios.

Fue muy querido e importante en Nashville y sus problemas tan legendarios como sus canciones. Pero cuando uno escuchaba su música todo lo malo desaparecía, sólo importaba su voz.

"Sabe cómo exprimir hasta la última gota de emoción de una canción, ya sea una emotiva o graciosa", dijo Alan Jackson en una entrevista de 2011. "Es raro, era un gran fan de Hank Williams Sr., como yo. Trataba de cantar como Hank al principio, he escuchado las primeras grabaciones. La diferencia es que Hank era un cantante y era un gran compositor, pero no tenía una voz natural como George. No mucha gente la tiene. Eso lo diferenciaba".

Esa voz le ayudó a alcanzar la cima en las listas de popularidad en cinco décadas diferentes, entre los años 50 y 90. Y sus cualidades eran admiradas no sólo por sus colegas en el género country sino por artistas como Frank Sinatra, Pete Townshend, Elvis Costello, James Taylor y otros.

Merle Haggard lo dejó muy claro: "El mundo ha perdido al mayor cantante de country de todos los tiempos. Amén".

Dolly Parton agregó: "Mi corazón está completamente roto. George Jones era mi cantante favorito de todos los tiempos y una de mis personas favoritas en el mundo".

Grabó más de 150 álbumes y ganó un premio Grammy en 1981 por la canción "He Stopped Loving Her Today", su más famosa pieza, y otro en 1999 por "Choices". Fue incorporado al Salón de la Fama del Country en 1992 y en 2008 fue uno de los artistas reconocidos en Washington por el Kennedy Center.

Jones nació el 12 de septiembre de 1931 en el estado de Texas. Murió el viernes 26 de abril en el Centro Médico de la Universidad de Vanderbilt en Nashville tras haber sido hospitalizado con fiebre y una presión arterial irregular.