WEST, Texas. (AP) -- Los equipos de rescate registraron el jueves los escombros de una zona que los testigos comparaban con un escenario de guerra, en busca de sobrevivientes en una planta de fertilizantes de Texas tras la explosión que mató hasta a 15 personas e hirió a más de 160.

La detonación demolió completamente la planta y arrasó varios bloques de casas y comercios en la zona aledaña.

La explosión en el centro de West, a unos 32 kilómetros (16 millas) al norte de Waco, sacudió la tierra con la fuerza de un pequeño sismo y se pudo escuchar a decenas de kilómetros. Las llamaradas iluminaron la noche y sembraron de metralla y escombros una amplia zona, además de aterrar a los residentes.

"Siguen llegando heridos y están evacuando a gente de sus casas", dijo la madrugada del jueves el sargento de la policía de Waco William Patrick Swanton.

Swanton dijo que las autoridades creen que 5 y 15 personas murieron a causa de la explosión, pero insistió en que es un cálculo muy preliminar. No hubo indicios de que el siniestro fuera algo más que un accidente industrial, agregó.

Entre los muertos figura al parecer un equipo de bomberos voluntarios y un policía que acudieron a la planta West Fertilizer Co. debido a un incendio poco antes de la explosión. Seguían desaparecidos el jueves por la mañana.

La explosión ocurrida hacia las ocho de la noche demolió una zona de cuatro cuadras en torno a la planta, que según el concejal Al Vanek quedó "totalmente diezmada". Fueron destruidas de 50 a 75 casas, un complejo de apartamentos con unas 50 unidades, una escuela de enseñanza media y la residencia de ancianos West Rest Haven Nursing Home, de donde fueron evacuados 133 pacientes, algunos de ellos en silla de ruedas.

Otros testigos dijeron que el panorama se asemejaba a la guerra de Irak o el atentado de 1996 en Oklahoma City, y las autoridades indicaron que la planta fabricaba materiales parecidos a los que se usaron en la elaboración de la carga explosiva que demolió el edificio federal Murrah en esa ciudad.

Aunque las autoridades dijeron que pasará algún tiempo antes de conocer el número de muertos, indicaron que los heridos sumaban más de 160 en la madrugada del jueves.