Muertes en el desierto, datos para entender la dura realidad

2013-05-17T00:00:00Z 2014-07-08T17:07:52Z Muertes en el desierto, datos para entender la dura realidadTim Steller La Estrella De Tucsón Arizona Daily Star
May 17, 2013 12:00 am  • 

El 8 de junio del 2002 fue el día en que, para mí, las muertes en el desierto pasaron de ser un problema a una crisis.

Era un sábado caluroso, llevaba cinco años cubriendo los asuntos relacionados con la frontera en el Star, y un amigo que tenía en el Consulado mexicano me llamó para decirme que estaban trabajando con frenesí ese fin de semana.

Repentinamente, a lo largo de todo el sur de Arizona, los inmigrantes se habían estado muriendo uno por uno.

Para cuando acabó el fin de semana, 11 personas habían muerto por las altas temperaturas.

Me sé estos números con exactitud, e incluso los lugares donde murieron, porque en días pasados repasé la lista en una nueva base de datos interactiva sobre las muertes en el desierto. La nueva base de datos fue elaborada desde la Oficina del Médico Forense del Condado Pima junto con el grupo Humane Borders.

Cualquier persona la puede utilizar, se encuentra en la página de Internet humaneborders.info.

El sistema de información geográfica, elaborado por John Chamblee, quien tiene un doctorado en Antropología por la Universidad de Arizona, comprende cerca de dos mil registros de los restos mortales hallados en los condados del sur de Arizona a partir de 2001.

Para las personas como yo, que estuvimos ahí cuando la ola comenzó a estallar, esta nueva base de datos es la realización de un sueño.

Ese año, en el 2002, Ignacio Ibarra, entonces mi compañero en el periódico, y yo comenzamos a recoger datos sobre las muertes en el desierto utilizando las coordenadas donde se hallaron los cuerpos para hacer bases de datos y mapas.

Posteriormente, Michel Marizco y Brady McCombs, también periodistas del Star, integraron la información a una base de datos que podía ser consultada y que todavía está disponible en la página web azstarnet.com/borderdeaths.

Pero esta nueva herramienta en línea es sorprendentemente útil.

Lamentablemente, tomó 11 años de crisis para que estuviera disponible. Chamblee, quien es miembro de la Mesa Directiva de Humane Borders, comenzó a trabajar en ella después de que un donante anónimo le diera 175 mil dólares para el proyecto en el 2007.

Y aun así, ésta no resuelve todas las dudas que tienen los familiares.

Juan Chaverri Piña me contactó en marzo a través de Facebook, porque escribí dos notas el año pasado donde mencioné la muerte de su hermana, Mariana, al sur de Three Points.

Escribí que había cruzado la frontera ilegalmente y estaba caminando con un sobrino de 17 años con un grupo en las montañas Baboquivari cuando la mordió una serpiente cascabel.

Su cuerpo fue hallado cerca de la carretera Arizona 286 el 17 de mayo del 2012.

Cuando hablamos por teléfono en marzo, Juan Chaverri Piña estaba empezando a dudar si realmente había sido su hermana a quien habían enterrado el año pasado en México.

Su cuerpo se había descompuesto rápidamente con las altas temperaturas y no había visto los restos.

Además, no sabía de ningún sobrino que hubiera viajado con ella y su madre había comenzado a recibir llamadas informándole que aún estaba viva.

"Yo no creo que estaba viajando con alguien", comentó.

Así que todavía está buscando el nombre del supuesto sobrino o cualquier otra información que le confirme que realmente fue su hermana a quien enterró.

Los traficantes a veces les crean dudas ficticias a los parientes de las víctimas para sacarles más dinero.

Pero una identificación como la de Mariana Chaverri Piña, quien tenía tanto una credencial de identificación oficial y registros dentales, se considera una identificación positiva, dijo Greg Hess, médico forense del Condado Pima.

Chamblee, que ahora vive en Georgia y trabaja como voluntario construyendo la base de datos, dijo que el proyecto está dirigido a varios grupos diferentes.

El principal es el de la Oficina del Médico Forense, que puede utilizar la herramienta para ver si corresponden restos que se encuentran en sitios diferentes.

Por ejemplo, dijo Hess, si se encuentra una mandíbula en un lugar y se determina que corresponde con otros restos en las inmediaciones, se puede impedir que se reporten dos muertes y se pueden juntar los restos.

Otros grupos que pueden usar la base de datos son los funcionarios consulares o miembros de las fuerzas de seguridad, quienes reciben llamadas desde América Latina de personas que están buscando a sus familiares.

La herramienta permite que el diálogo público sobre la frontera sea uno informado y con datos, en lugar de ideas abstractas y preconcebidas, dijo Chamblee.

"Entre más personas vean estos datos e interactúen con ellos, mejor será el diálogo", comentó Chamblee.

Es una realidad que apenas empezábamos a comprender en junio del 2002, sin saber que dos mil personas morirían cruzando la frontera hacia el Sur de Arizona.

Contacta al columnista Tim Steller en tsteller@azstarnet.com o al 807-8427. En Twitter: @senyorreporter.

June 8, 2002 was the day when, for me, border-crosser deaths changed from an issue into a crisis.

It was a hot Saturday - I'd been covering border issues for five years at the Star - and a friend in the Mexican consulate called to say they were in a frenzy at work that weekend. Suddenly, across Southern Arizona, migrants were dying off one by one.

By the time the weekend was over, 11 people had perished in the heat.

I know that precise number and even the locations because I went back over the list Tuesday on a new, interactive database of border deaths put together by the Pima County Medical Examiner's office and Humane Borders. It's available for anyone to use, online at humaneborders.info.

The geographic information system, put together by an anthropology Ph.D from the University of Arizona named John Chamblee, brings together almost 2,000 records of remains found in the counties of Southern Arizona, beginning in 2001.

For people like me, who were there as the wave began crashing, this new database represents the realization of a dream. That year, 2002, my then-colleague Ignacio Ibarra and I began collecting data on border-crosser deaths in earnest, using the coordinates where bodies were found to make spreadsheets and maps.

Subsequent Star reporters Michel Marizco and Brady McCombs turned the information into a searchable database, still available on the Star's website at azstarnet.com/borderdeaths. But this new online tool is surpassingly useful.

Sadly, it took 11 years of crisis for it to become available. Chamblee, a member of the Humane Borders board, began working on it after an anonymous donor gave $175,000 for the project in 2007.

And still it doesn't resolve all the doubts survivors have.

Juan Chaverri Piña contacted me through Facebook in March because I wrote two stories last year mentioning the death of his sister, Mariana, south of Three Points. I wrote that she had crossed the border illegally and was walking with a 17-year-old nephew among others in the Baboquivari Mountains when she was bitten by a rattlesnake.

She was found dead not far from Arizona 286 on May 17, 2012.

When we spoke by phone in March, Juan Chaverri Piña was beginning to have doubts if it was really his sister whom they buried last year in Mexico. Her body had quickly decomposed in the heat, and he didn't look at the remains.

He didn't know of any nephew she was traveling with, and his mother had begun to receive calls saying she was alive.

"I didn't think she was traveling with anybody," he said.

So he's still looking for the name of the supposed nephew or other confirmation it was really his sister he buried.

Smugglers sometimes create those doubts in victims' survivors in an effort to con even more money out of them. But an identification like that of Mariana Chaverri Piña, using both a government-issued ID card she was carrying and dental records, is considered a positive identification, said Pima County Medical Examiner Greg Hess.

Chamblee, who now lives in Georgia and volunteers his time building the database, said it's aimed at a variety of audiences.

The primary one is the medical examiner's office, which can use the tool to match records of remains found in an area to each other. For example, Hess said, a jawbone may be found in one area, and it can be matched to skeletal remains found nearby, eliminating duplication in death reports and helping keep an individual's remains together. Other audiences are the law enforcement and consular officials who often receive calls from Latin America as people search for their relatives.

The tool allows public debate about the border to be informed by data instead of abstract ideas and preconceptions, Chamblee said.

"The more people see this data and interact with them, the better off the conversation will be," Chamblee said.

It's a reality we were just beginning to grasp in June 2002, not knowing 2,000 more people would die crossing the border into Southern Arizona.

Contact columnist Tim Steller at tsteller@azstarnet.com or 807-8427. On Twitter @senyorreporter.

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