Casi la mitad del personal del Departamento de Bomberos de Sur Tucsón renunció a principios de febrero de 2018.

Catorce miembros del Departamento de Bomberos del Sur de Tucsón presentaron sus renuncias la semana pasada, citando preocupaciones sobre la seguridad en el trabajo y lo que dijeron que son prioridades presupuestarias fuera de lugar del Concejo Municipal.

Entre los que se van se encuentra el capitán administrativo Cory Lakosky, considerado el jefe de facto del departamento.

La decisión de renunciar se produce cuando se le pide al departamento que reduzca la cantidad de personal que responde a las emergencias en la ciudad de una milla cuadrada.

Al pequeño departamento -donde la mayoría de los empleados se clasifican como de medio tiempo y muchos tienen otros trabajos- se le solicitó cambiar a partir del mes próximo de cuadrillas de respuesta de cuatro miembros (un estándar de seguridad reconocido nacionalmente) a tripulaciones de tres personas, ya que el departamento trata con problemas de presupuesto de la ciudad.

En una carta al Concejo Municipal, Lakosky dijo que por razones de seguridad los bomberos no podían aceptar los cambios en el número de personal para atender llamadas de emergencia.

"El Departamento de Bomberos se ha colocado en una posición en la que tenemos que adoptar nuestra postura y garantizar que la seguridad de nuestros bomberos y residentes esté por encima de todo", dijo Lakosky. "Una gran base de la elección de destitución se está ejecutando en los líderes de la ciudad, poniendo en peligro vidas y seguridad con sus decisiones".

Poco después de hablar con el Arizona Daily Star el viernes, Lakosky recibió una suspensión administrativa inmediata por parte del gerente de la ciudad por las dos semanas que había planeado trabajar antes de partir, lo que lo despidió efectivamente.

El administrador de la ciudad, Sixto Molina, dijo que la ciudad seguirá con los planes de trasladar tripulaciones de tres personas en su camión de bomberos, pero espera que sea una medida temporal.

Si los ingresos de la ciudad, que en su mayoría provienen del impuesto a las ventas, aumentan, Molina dijo que la prioridad principal es regresar a cuadrillas de cuatro hombres.

En abril pasado, se le solicitó al concejo que considerara la eliminación de todo el departamento y la contratación con otra agencia mientras intentaba abordar un déficit presupuestario de la ciudad proyectado por 624 mil dólares. El presupuesto anual para el departamento de bomberos es de 677 mil 103.

Molina no habló de por qué Lakosky fue suspendido administrativamente, diciendo que era un asunto de personal.

A los funcionarios de la ciudad se les dijo esta semana que se espera otra ronda de recortes presupuestarios en el próximo año fiscal.

Molina se negó a discutir los detalles, diciendo que las proyecciones de ingresos aún se están finalizando.

El personal familiarizado con la cifra sugirió que el déficit presupuestario podría ser de hasta 350 mil dólares.

El alcalde Ildefonso Green y tres miembros del consejo -Rufino Cantu, Robert Larribas y Carlos Romo- serán sujetos a una elección en la que podrían quedar destituidos el mes próximo por decisiones controvertidas, incluidos recortes en el personal de bomberos, posibles aumentos de impuestos y el despido repentino del jefe de policía el año pasado.

En el corazón del problema para los bomberos está lo que se llama el estándar de seguridad federal "dos adentro, dos afuera", que requiere que cuando dos bomberos ingresen a un edificio en llamas para combatir un incendio, otros dos se queden afuera. Esperar fuera de la estructura en llamas permite que el segundo grupo de bomberos esté listo para rescatar a sus colegas si quedan atrapados o heridos en el interior.

Con el comienzo de las tripulaciones de tres personas el próximo mes, las cuadrillas de Sur Tucson tendrán que esperar a que llegue otro motor desde la ciudad de Tucson si necesitan ingresar a una estructura en llamas. El tiempo de espera puede variar dependiendo de si las unidades de extinción de incendios cercanas se encuentran en otra llamada.

Aunque que el 90 por ciento de las llamadas que responde el Departamento de Bomberos de Sur de Tucsón están relacionadas con temas médicos, los bomberos que abandonan el departamento dicen que tener sólo tres bomberos en un camión sigue siendo un problema.

Responder a alguien que tiene un ataque al corazón, donde la atención médica debe administrarse en minutos para salvar vidas, idealmente requiere tres o más bomberos tan sólo para brindar atención médica.

Un tiroteo reciente en Sur Tucsón, dijo Lakosky, abrumó fácilmente a todo su departamento y se requirió la ayuda de agencias externas, incluso de la ciudad de Tucsón.

Lakosky y otros bomberos desconfían de la dependencia continua de la ciudad de Tucsón, señalando que una respuesta secundaria de agencias externas no siempre es inmediata, ya que otras brigadas contra incendios a menudo están atendiendo otras llamadas.

De las 33 personas que trabajan actualmente en el departamento, casi todas están clasificadas como de medio tiempo.

Para saber la cantidad exacta de bomberos asociados con el departamento, el administrador de la ciudad usó una lista de empleados de bomberos que recibieron un pavo como bonificación en Acción de Gracias.

El departamento es una mezcla de jubilados y bomberos de otras agencias que trabajan turnos extra. Varios bomberos de Sur Tucsón trabajan el equivalente a dos turnos de tiempo completo, unas 96 horas cada dos semanas, pero no se consideran empleados de tiempo completo.

Algunos, dijo Lakosky, están ganando tan sólo 10 dólares por hora.

Molina dijo que históricamente la ciudad ha rechazado a otros bomberos interesados ​​en trabajar en la ciudad, diciendo que querían ser leales a los que ya trabajan para Sur Tucsón.

Y si algunos de los bomberos que renunciaron esta semana cambian de opinión, Molina dijo que la comunidad les daría la bienvenida.

Lakosky dijo que podría ser hora de que los residentes de la ciudad consideren la posibilidad de desincorporar a la pequeña ciudad, con la esperanza de que la ciudad de Tucsón eventualmente añada el área a su territorio.

"Los residentes de Sur Tucsón merecen algo mejor que esto", dijo.

ENGLISH VERSION

Fourteen members of the South Tucson Fire Department submitted their resignations this week, citing concerns about safety on the job and what they said are misplaced budget priorities of the City Council.

Among those leaving is administrative Capt. Cory Lakosky, considered the defacto head of the department.

The decision to quit comes as the department is being asked to reduce the number of personnel responding to emergencies in the one-square-mile city.

The small department — most employees are classified as part-time and many hold other jobs — was asked starting next month to shift from four-member response crews — a nationally recognized safety standard — to three-person crews, as the department deals with the city’s budget problems.

In a letter to the City Council, Lakosky said firefighters could not accept the changes in staffing for calls for safety reasons.

“The Fire Department has been placed in a position where we have to make our stance and ensure the safety of our firefighters and residents is placed above all,” Lakosky said. “A large basis of the recall election is running on city leaders jeopardizing lives and safety with their decisions.”

Shortly after talking to the Arizona Daily Star on Friday, Lakosky was put on immediate administrative leave by the city manager for the two weeks he had planned to work before leaving, effectively firing him.

City Manager Sixto Molina said the city will move forward with plans to move to three-person crews on its fire engine, but says he hopes it will be a temporary measure.

If city revenues — which mostly come from sales tax — increase, Molina said the top priority is to return to four-man crews.

Last April, the council was asked to consider eliminating the entire department and contracting with another agency as it attempted to address a projected city budget shortfall of $624,000. The annual budget for the fire department is $677,103.

Molina would not discuss why Lakosky was put on administrative leave, saying it was a personnel matter.

City officials were told earlier this week that another round of budget cuts is expected in the next fiscal year.

Molina refused to discuss the specifics, saying the revenue projections are still being finalized.

Staff familiar with the figure suggested the budget shortfall could be as much as $350,000.

A recall election next month is targeting Mayor Ildefonso Green and three members of the council — Rufino Cantu, Robert Larribas and Carlos Romo — over controversial decisions, including cuts in fire personnel, possible tax increases as well as the abrupt firing of the police chief last year.

At heart of the problem for firefighters is what is called the “two in, two out” federal safety standard, which requires that as two firefighters go into a burning building to fight a blaze another two stay outside. Waiting outside the burning structure allows the second set of firefighters to be ready to rescue their colleagues if they become trapped or injured inside.

With the start of three-person crews next month, South Tucson crews will have to wait for another engine to arrive from the city of Tucson if they need to enter a burning structure. Time spent waiting could vary depending on whether nearby firefighting units are on another call.

While about 90 percent of calls the South Tucson Fire Department responds to are medical-related, firefighters leaving the department say that having only three firefighters on a truck is still an issue.

Responding to someone having a heart attack — where medical care must be administered in minutes to save lives — ideally requires three or more fire personnel just to render medical care.

A recent shooting in South Tucson, Lakosky said, easily overwhelmed his entire department and required the help from outside agencies, including from the city of Tucson.

Lakosky and other firefighters are wary of the continued reliance on the city of Tucson, noting that a secondary response from outside agencies isn’t always immediate — as other fire crews are often on separate calls.

Of the 33 people currently working in the department, almost all are classified as part-timers.

To get an accurate count of the number of firefighters associated with the department, the city manager used a list of fire employees who received a turkey as a bonus on Thanksgiving.

The department is a mixture of retirees and firefighters from other agencies working extra shifts. Several South Tucson firefighters work the equivalent of two full-time shifts — about 96 hours every two weeks — but are not considered full-time employees.

Some, Lakosky said, are making as little as $10 an hour.

Molina said the city has historically turned away other firefighters interested in working in the city, saying they wanted to be loyal to those already working for the city.

And if some of the firefighters who quit this week change their minds, Molina said the community would welcome them back.

Lakosky said it might be time for city residents to consider disincorporating the small city, with the hopes that the city of Tucson would eventually annex the area.

“The residents of South Tucson deserve better than this,” he said.

Contact reporter Joe Ferguson at jferguson@tucson.com or 573-4197. On Twitter: @JoeFerguson

Reporter

Reporter with the Arizona Daily Star. I cover politics as well as the city of Tucson and other municipalities in Southern Arizona.